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Patinage artistique : l’âge minimal à 17 ans, c’est officiel, mais pas tout de suite

Une patineuse artistique en vert fait une arabesque.

Kamila Valieva à l'entraînement aux Jeux de Pékin

Photo : Getty Images / AFP/Anne-Christine Poujoulat

Agence France-Presse

Quatre mois après la controverse des Jeux olympiques de Pékin, la Fédération internationale de patinage (ISU) a relevé mardi l'âge minimum des athlètes à 17 ans pour participer aux compétitions de catégorie senior.

Le débat sur le très jeune âge des athlètes avait resurgi lors des Jeux dans le sillage de la Russe Kamila Valieva. Grande favorite pour le titre à 15 ans seulement, la patineuse avait craqué sous la pression après s'être retrouvée au centre d'un scandale de dopage.

La réforme, approuvée par les délégués de 100 pays lors du Congrès de l'ISU à Phuket, en Thaïlande, s'appliquera en deux phases. L'âge minimum passera d'abord à 16 ans à la saison 2023-2024 puis à 17 ans dès 2024-2025.

L'objectif est d'éviter la casse physique et mentale des athlètes dont la carrière sportive au haut niveau est souvent très courte.

La patineuse est penchée après sa prestation au programme libre des Jeux de Pékin.

Kamila Valieva

Photo : Getty Images / Matthew Stockman

C'est une décision historique, a dit le président de l'ISU Jan Dijkema.

Avant le congrès, le directeur général de l'instance Fredi Schmid avait qualifié le vote de moment de vérité. La crédibilité de l'ISU sera testée. La presse et le public nous surveilleront de très près.

L'ISU a souligné que le relèvement de la limite d'âge était à son ordre du jour bien avant l'affaire Valieva et a reconnu qu'il était de son devoir de préserver la santé des jeunes athlètes.

La réforme avait auparavant reçu l'aval de la commission médicale de la Fédération internationale.

Il est de votre obligation morale et de votre devoir de fournir aux jeunes athlètes l'occasion et le temps de développer les compétences dont ils ont besoin pour réussir au niveau senior. Les athlètes ont le droit de se développer en tant que personnes pendant leur adolescence. Ces personnes n'ont pas besoin que nous les forcions à concourir, a expliqué la Dre Jane Moran, qui dirige la commission médicale.

Selon une enquête menée par la commission des athlètes de l'ISU auprès de 1000 patineurs et entraîneurs, 86 % d'entre eux étaient favorables au relèvement de l'âge minimum.

Le patinage artistique est en effet un sport éprouvant, où de jeunes athlètes enchaînent des heures d'entraînements répétitifs, de sauts et de pirouettes, à un âge où leur corps est encore en développement.

Pour réussir des triples, voire des quadruples sauts, une silhouette filiforme est en outre un avantage certain. Et passée la puberté, lorsque le gabarit change, les sauts deviennent plus difficiles à maîtriser. Les athlètes se retrouvent alors sur la touche, remplacées par d'autres, encore plus jeunes.

La Russie s'y oppose

Si l'âge est levé, il est levé. Nous gagnerons de toute façon, a ainsi estimé l'ancienne entraîneuse devenue consultante Tatiana Tarassova à l'agence russe TASS.

La décision est surtout dirigée contre nous, a lancé pour sa part l'ancien athlète Alexander Zhulin, médaillé olympique en danse sur glace en 1994 et devenu entraîneur.

Il est évident pour tout le monde qu'à 15-16 ans, nos filles ne peuvent pas être battues. Tout le monde est contre nous maintenant, donc cette décision n'était pas surprenante, estime-t-il.

Pour le champion olympique des JO de 2014 Maxim Trankov, dans l'ensemble, la mesure n'est ni la plus correcte ni la plus efficace. Seules les filles russes peuvent faire des quadruples sauts de toute façon, à n'importe quel âge, a-t-il déclaré à l'agence Ria Novosti.

Quant à l'Allemand Norbert Schramm, ancien champion d'Europe, il croit que la mesure ne va pas assez loin.

C'est un premier pas, mais je ne pense pas que cela puisse faire quoi que ce soit de positif pour le sport. Ce n'est tout simplement pas suffisant. Les jeunes athlètes de 17 ans n'ont pas leur place dans le sport professionnel, a-t-il dit à l'agence sportive SID.

Il souhaiterait que l'âge minimum soit relevé à au moins 18 ans, mieux encore 21 ans, au niveau physique, mental, et aussi en raison du dopage. Les jeunes athlètes sont beaucoup trop dépendants de leur environnement.

Lors des débats, certains représentants de petits pays ont également fait valoir que ces changements auraient un impact négatif sur leur réservoir de talents.

D'autres petits pays du patinage, comme l'Islande et l'Irlande, ont souligné que la priorité devait être la protection des athlètes.

Nous devons nous rappeler que ce sont d'abord des enfants, et ensuite des athlètes, a rappelé le représentant de l'Irlande.

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