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Des images de Peng Shuai sur Internet sèment le trouble

Une femme tient un chat en souriant à la caméra dans une pièce remplie de peluches.

L'authenticité des photos de Peng Shuai qui ont fait surface n'a pas pu être vérifiée et elles ont été publiées par un compte Twitter affilié aux médias d'État chinois.

Photo : Twitter / @shen_shiwei

Agence France-Presse

Trois vidéos et des clichés : une Peng Shuai souriante a fait son apparition sur les réseaux sociaux, au moment où la pression internationale s'accroît sur la Chine pour obtenir des informations sur le sort de la joueuse chinoise.

Peng Shuai, 35 ans, ex-numéro 1 mondiale du double et vedette dans son pays, ne s'est pas manifestée publiquement depuis qu'elle a accusé Zhang Gaoli, un puissant ex-responsable du Parti communiste de 40 ans son aîné, de l'avoir contrainte à un rapport sexuel.

Le message, brièvement publié début novembre sur le compte Weibo officiel de la joueuse avant d'être censuré sur l'Internet chinois, décrit une relation sentimentale contrariée avec M. Zhang, marié, avant qu'il n'occupe de hautes fonctions.

Dans cet écrit attribué à Peng Shuai, mais dont l'AFP n'avait pu vérifier l'authenticité, la joueuse expliquait que Zhang Gaoli avait repris contact avec elle lorsqu'il a pris sa retraite en 2018. Un rapport sexuel contraint est évoqué.

Depuis ces affirmations, le sort de Peng Shuai fait l'objet de nombreuses interrogations.

彭帅在哪里?这几天都是社交媒体的热搜标签。

Dans l'une des trois vidéos publiées sur Twitter par Hu Xijin, influent rédacteur en chef du Global Times, un quotidien chinois au ton résolument nationaliste, la joueuse âgée de 35 ans apparaît debout dans un stade, pour la cérémonie d'ouverture de la finale d'un match de tennis entre adolescents.

Elle est vue au milieu d'un groupe d'invités dont les noms sont annoncés au public qui applaudit. Il y a toutefois très peu de spectateurs dans les tribunes.

M. Hu, qui revendique une certaine proximité avec le pouvoir, a également publié dans la soirée deux vidéos de la joueuse dînant avec son entraîneur et des amies dans un restaurant à Pékin et tournées le jour même, selon ses dires.

L'AFP n'était pas en mesure de confirmer le lieu ni les conditions dans lesquelles les images ont été tournées. Et Hu Xijin n'en faisait aucune référence sur son compte Weibo en chinois.

Sur les images, Peng Shuai est entourée de deux femmes avec lesquelles elle partage un repas et du vin dans un lieu bruyant. Un homme est assis face à la joueuse et la conversation concerne des matches.

Demain c'est le 20 novembre (samedi), dit-il, avant de se voir interrompre par l'une des convives : C'est le 21 (demain dimanche).

L'échange, qui semble mis en scène, est filmé en soirée au téléphone portable par une personne non identifiée. Peng Shuai apparaît détendue.

Dans un communiqué publié samedi, le président de la WTA, Steve Simon, a trouvé positif de voir l'athlète, mais la vidéo seule n'est pas suffisante pour montrer qu'elle est libre de ses décisions et de ses actions, a-t-il estimé, toujours préoccupé par la santé et la sécurité de Peng Shuai.

La Chine exhortée à fournir des preuves

Le Royaume-Uni a exhorté samedi soir la Chine à fournir de toute urgence des preuves vérifiables de sa sécurité et de sa localisation.

L'ONU a aussi demandé des preuves qu'elle se porte bien, et plusieurs pays, dont les États-Unis et la France, se sont dits préoccupés, alors que le mot-clic #WhereisPengShuai (#OùestPengShuai) s'est répandu comme une traînée de poudre sur les réseaux sociaux.

Quatre clichés prétendument récents de la championne de tennis ont été publiés par le compte Twitter @shen--shiwei, libellé média affilié à l'État chinois par le réseau social.

L'AFP n'a pas été en mesure d'établir de manière indépendante à quel moment ces photos ont été prises et les demandes d'explication auprès de l'auteur du compte sont restées sans réponse.

Un des clichés montre la joueuse souriante avec un chat dans les bras dans ce qui semble être son domicile. En arrière-plan, des peluches, un trophée, un drapeau chinois et des accréditations sont visibles.

Une autre photo montre un égoportrait de Peng Shuai avec une figurine de Kung Fu Panda, un film d'animation pour enfants. Au second plan apparaît un cadre avec une photo de Winnie l'ourson.

Le compte Twitter en question affirme en anglais que ces photos ont été publiées en privé par la joueuse sur un réseau social pour souhaiter bon week-end à ses contacts.

Une capture d'écran est présentée comme celle du compte WeChat personnel de Peng Shuai et dont l'accès est limité à ses seuls contacts.

Twitter est bloqué en Chine et seules des personnes disposant d'un logiciel de contournement type VPN peuvent y accéder.

Ces dernières années, de nombreux diplomates chinois et médias officiels y ont cependant créé des comptes pour défendre, avec opiniâtreté parfois, le point de vue de la Chine.

Une mise en scène

Deux semaines après les affirmations de Peng Shuai, la télévision publique chinoise CGTN avait dévoilé mercredi une capture d'écran d'un courriel qui lui était attribué.

La chaîne de langue anglaise et destinée à un public étranger affirmait que la joueuse chinoise l'avait personnellement envoyé à la direction de la WTA, qui gère le circuit professionnel féminin de tennis.

Sur CNN, son patron Steve Simon a fait part jeudi de sa perplexité vis-à-vis du message dans lequel la championne déclare fausses ses accusations contre Zhang Gaoli.

Je ne crois pas du tout que ce soit la vérité, indiquait M. Simon, qualifiant de mise en scène le courriel en question.

Si elle a été contrainte de l'écrire, si quelqu'un l'a écrit pour elle, nous ne le savons pas, mais tant que nous ne lui aurons pas parlé en personne nous ne serons pas rassurés, a ajouté le responsable de la WTA.

Suivant la publication des vidéos montrant Peng Shuai, M. Simon s'est dit heureux de voir ces images, mais qu'elles demeurent insuffisantes.

Je reste inquiet pour la santé et la sécurité de Peng Shuai, a-t-il déclaré par communiqué.

L'affaire Peng Shuai est censurée en Chine et l'entourage de la joueuse n'a souhaité faire aucun commentaire.

L'ancien vice-premier ministre Zhang Gaoli, qui a été de 2013 à 2018 un des sept hommes politiques les plus puissants de Chine, n'a jamais réagi publiquement aux accusations.

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