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Les centres au coeur du succès du Canadien

Des joueurs de hockey se félicitent.

Jesperi Kotkaniemi (no 15) s'avance pour féliciter Nick Suzuki (no 14) auteur d'un but dans le premier match contre les Penguins.

Photo : Getty Images / Andre Ringuette/Freestyle Photo

La Presse canadienne

La position de centre du Canadien devait être l'une de ses faiblesses face aux Penguins de Pittsburgh. Mais voilà Montréal à une victoire de causer la surprise en partie grâce au jeu de ses quatre centres.

Le CH aura l'occasion d'éliminer les Penguins et d'accéder aux quarts de finale de l'Association de l'Est dans le quatrième match, à 16 h, vendredi.

Après trois rencontres, les centres des deux équipes ont récolté chacun six points. Sidney Crosby a amassé deux buts et une aide, tandis qu'Evgeni Malkin a été limité à une seule aide.

Nous répondons bien. KK (Jesperi Kotkaniemi), Suze (Nick Suzuki) ou Dome (Max Domi), ce sont de jeunes centres. Mais nous montrons du caractère. Nous ne nous laissons pas marcher sur les pieds, a affirmé le centre Phillip Danault. Nous respectons (les Penguins), mais nous jouons notre match. Nous sommes ici pour gagner et rien d'autre.

Kotkaniemi est le seul attaquant du Tricolore à avoir touché la cible à plus d'une reprise dans les trois premiers matchs. Suzuki a inscrit un but et une aide, tandis que Danault compte deux aides à sa fiche. Domi s'est aussi fait remarquer à quelques reprises, notamment par ses coups parfois sournois à l'endroit de Crosby.

Plus qu'une lueur d'espoir

La ligne de centre du Tricolore a souvent été montrée du doigt au cours des dernières décennies pour expliquer les déboires de l'équipe.

L'avenir semble toutefois prometteur. Quatre centres dans la formation ont 27 ans ou moins. Et c'est sans oublier Ryan Poehling et Jake Evans, qui ont un potentiel intéressant.

Nous avons repêché ou fait l'acquisition de joueurs comme Kotkaniemi, Suzuki et Domi parce que nous ressentions le besoin de nous améliorer au centre. C'est un bon début. L'équipe est encore jeune et nous croyons qu'elle peut continuer à s'améliorer.

Claude Julien, entraîneur-chef du Canadien de Montréal

Quand il était questionné sur l'inexpérience de ses centres, Julien avait déclaré avant le début des séries qu'il devait composer avec les éléments qu'il a sous la main. Ce qui devait être un désavantage n'en est finalement pas un, grâce notamment à la qualité du jeu de Kotkaniemi et de Suzuki, tous deux âgés de 20 ans.

Et quand Julien a décidé de remanier ses trios après la première période mercredi soir, il a eu la main heureuse. Ces changements ont provoqué un électrochoc parmi ses joueurs.

Suzuki s'est retrouvé au centre de Tomas Tatar et de Brendan Gallagher, Kotkaniemi a joué avec Jonathan Drouin et Joel Armia, tandis que Danault a hérité de responsabilités un peu plus défensives en compagnie d'Artturi Lehkonen et de Paul Byron.

Des fois, ces changements-là sont la clé. Claude y est allé d'une grosse manoeuvre et ç'a porté fruit. Je jouais du hockey plus simple avec Lehky et Pauly. Ç'a été bénéfique.

Phillip Danault, joueur de centre du Canadien de Montréal

Solides en défense

Danault et Suzuki sont les deux attaquants les plus souvent employés par Julien depuis le début de la série avec un temps moyen de 20 min 38 s. Suzuki affiche un différentiel de +1, alors que Danault est à zéro malgré sa mission de jouer contre les meilleurs éléments adverses.

Il prend toujours les mises au jeu importantes et a souvent gain de cause. Il est un rouage très important au sein de l'équipe, a déclaré le défenseur Ben Chiarot au sujet de Danault. Nous avons besoin de le voir connaître du succès.

Le Canadien a également réussi à museler l'attaque des Penguins en troisième période du troisième match après avoir pris l'avance 4-3 plus tôt dans l'engagement. Il devra le faire une dernière fois avant de pouvoir crier victoire.

Nous ne nous sentons pas différents qu'après notre première victoire. Nous avons gagné en confiance, mais vous devez garder les pieds sur terre dans les séries. Il nous faut trois victoires. Le travail n'est pas terminé et le groupe demeure très concentré.

Ben Chiarot, défenseur du Canadien de Montréal

Par ailleurs, Julien n'avait pas de détails à offrir sur l'état de santé d'Evans, qui a quitté la partie de mercredi en deuxième période après une dure mise en échec de Brandon Tanev.

Julien a toutefois admis qu'Evans représentait un cas incertain pour le quatrième match.

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