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La fumée des incendies menace les Internationaux d'Australie

De la fumée voile le ciel de Melbourne.

Des jardiniers aménagent les platebandes des Internationaux d'Australie.

Photo : afp via getty images / WILLIAM WEST

Agence France-Presse

Les Internationaux d'Australie, un des quatre tournois du grand chelem, sont censés commencer lundi à Melbourne en pleine crise des feux de forêt. Quels dangers planent sur le tournoi et la santé des joueurs?

Les vastes incendies qui ont cours en Australie ont provoqué la mort d'au moins 27 personnes et de 1 milliard d'animaux. La pollution atmosphérique toxique a assombri la ville mardi et a interrompu les séances d'entraînement et retardé légèrement les qualifications.

La pollution de l'air est la principale menace pesant sur le premier tournoi majeur de la saison. La fumée dégagée par les incendies monstres, couplée aux températures élevées de l'été australien, pourraient avoir un impact sur la santé des joueurs et des spectateurs.

Les autorités de Melbourne ont qualifié le niveau de pollution de l'air de « dangereux » et ont demandé aux habitants de rester cloîtrés chez eux, vitres fermées, avec leurs animaux domestiques.

Effets directs

La Slovène Dalila Jakupovic a dû abandonner mardi au premier tour des qualifications, car elle souffrait de quintes de toux sur le court.

« J'ai vraiment eu peur de m'évanouir [...] Ce n'est pas sain pour nous de jouer dans ces conditions », a déclaré la 180e joueuse mondiale.

Le directeur du tournoi, Craig Tiley, a jusqu'à ce jour répété qu'il s'attendait à ce que le tournoi se déroule comme prévu. Les feux à l'est de Melbourne risquent de brûler tout au long du tournoi et de dégager toujours plus d'épaisses fumées.

« Tout va dépendre des vents, a déclaré Christine Jenkins, professeure en médecine respiratoire à l'Université de Nouvelle-Galles du Sud à Sydney. Allons-nous avoir de nouvelles périodes de forte pollution? La question reste ouverte. »

Mardi, les contrôleurs de la qualité de l'air ont enregistré une pollution 20 fois supérieure à la norme sécuritaire dans certaines parties de Melbourne.

« Cette pollution augmente les risques de symptômes respiratoires mais aussi de problèmes cardiovasculaires, d'irritations oculaires et de troubles mentaux », a prévenu le professeur Yuming Guo, chef du service de recherches sur le climat et la qualité de l'air à l'université Monash de Melbourne.

« Cela peut avoir une influence sur la performance des joueurs. Une bonne hydratation permet d'éviter un dessèchement des membranes respiratoires et de ralentir des irritations », rappelle aussi le professeur Jenkins.

La fumée enveloppe Melbourne et le stade Rod Laver.

La fumée dégagée par les feux de brousse a forcé l'interruption des entraînements et des qualifications en vue des Internationaux d'Australie mardi.

Photo : afp via getty images / MARK PETERSON

État d'alerte

Des experts en météorologie et en qualité de l'air seront au Melbourne Park pour surveiller la pollution. À la moindre alerte, le même système que pour les très fortes chaleurs sera mis en application, avec la suspension immédiate des matchs.

En outre, le complexe où se déroulent les Internationaux d'Australie dispose de trois courts dotés d'un toit rétractable en plus de huit courts intérieurs qui seraient de fait moins touchés par une pollution atmosphérique.

Même si la pollution de l'air augmente fortement, les organisateurs auront du mal à se résoudre à annuler l'un des principaux événements sportifs de l'année dans le pays.

S'ils devaient néanmoins s'y résoudre, il n'y aurait pas de problème financier, le tournoi étant protégé par des compagnies d'assurance, selon la presse australienne.

Choix difficile

Le professeur Guo estime cependant que les organisateurs devraient prendre la décision de reporter ou d'annuler le tournoi si la pollution de l'air reste élevée.

« Les gens qui jouent ou qui s'entraînent sont plus touchés que les autres par la pollution de l'air parce qu'ils inhalent profondément et forcent ainsi l'air à entrer au plus profond de leur système respiratoire où les pollutions s'accumulent et demeurent plus longtemps », a-t-il expliqué.

Le mois dernier, la pollution de l'air a empêché la tenue de deux compétitions sportives, également par manque de visibilité. Il s'agit d'une course à la voile dans la baie de Sydney et d'un match de cricket à Canberra.

En novembre, le Rallye d'Australie, dernière étape du Championnat du monde des Rallyes de la FIA, a été annulé. Lors de l'Omnium de golf d'Australie à Sydney le mois dernier, les joueurs se sont plaints d'avoir les yeux qui piquent et le champion de 2015 Matt Jones a déclaré que les conditions étaient parmi les pires qu'il ait jamais rencontrées.

La plupart des rencontres sportives ont toutefois eu lieu. L'Australie a joué des matchs de cricket contre la Nouvelle-Zélande à Melbourne et à Sydney. Et durant 10 jours, la Coupe ATP s'est tenue à Sydney, Brisbane et Perth sans problèmes sérieux.

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