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Stephen Bronfman se réjouit des échos en provenance de Tampa Bay

Il arrive à une conférence de presse.

Stephen Bronfman

Photo : Radio-Canada / Ivanoh Demers

La Presse canadienne

La nouvelle émanant du bureau du maire de St. Petersburg ne pouvait que réjouir Stephen Bronfman.

Mercredi soir, pendant que les Nationals de Washington remportaient la première Série mondiale de leur histoire, le quotidien Tampa Bay Times rapportait que le maire Rick Kriseman a admis que les Rays ont « formellement » demandé la permission d'explorer la possibilité de disputer une partie de leur saison à Montréal.

« Oui, il y a longtemps », a déclaré Kevin King, un haut fonctionnaire de la ville, avant d'en déferrer au maire Kriseman.

« C'est un autre geste positif dans cette histoire de la possibilité du retour du baseball majeur (MLB) à Montréal », a déclaré Bronfman dans un échange de courriels avec La Presse canadienne, jeudi, au sujet de cette annonce du bureau du maire de St. Petersburg.

À la tête du Groupe Baseball Montréal, des gens d'affaires désirant ramener le baseball majeur dans la métropole, il tente de faire le moins de vagues possible dans ce dossier, ne commentant que très rarement les décisions prises par Tampa Bay ou la MLB.

Ce projet de disputer une demi-saison à Montréal à l'arrivée du temps plus clément dans la métropole québécoise, vers le milieu ou la fin de juin, a d'abord été dévoilé en juin par Stuart Sternberg, le propriétaire des Rays. Quelques jours plus tôt, le commissaire du baseball majeur, Rob Manfred, avait indiqué que le comité exécutif de la MLB avait donné la permission à Sternberg d'aller de l'avant avec ce projet.

Le lendemain de la conférence de presse donnée par Sternberg à St. Petersburg, Bronfman a affirmé que cette idée était la sienne et qu'elle n'était qu'un projet, jusqu'à ce que le comité exécutif de la MLB donne son aval.

Quel timing incroyable que la même année où nous avons fêté les 50 ans des Expos, nous soyons assis ici pour discuter de la possibilité du retour du baseball majeur à Montréal avec un partenaire, les Rays de Tampa Bay [...] On a une vraie chance de ravoir le baseball majeur à Montréal.

Stephen Bronfman, en juin dernier

Le projet se butait toutefois à un écueil de taille : Kriseman avait catégoriquement refusé de donner sa permission aux Rays, liés par un bail exclusif visant tous leurs matchs locaux jusqu'à la conclusion de la saison 2027, d'explorer ce projet.

La direction des Rays a rencontré par trois fois le plus haut fonctionnaire de la ville, sans toutefois qu'on sache si Sternberg avait demandé la permission à Kriseman d'aller de l'avant. Ce que le Tampa Bay Times nous a appris mercredi, c'est que cette demande pour disputer la moitié des matchs de saison avant la fin du bail actuel avait été faite.

Le Times rapporte toutefois qu'il ne s'agit que d'une demande orale, et non d'une demande écrite. Les Rays n'ont pas voulu commenter, mais lors de l'annonce en juin, Sternberg avait évoqué la saison 2024 comme le point de départ de ce partenariat. Or, la porte est maintenant ouverte à ce que ce projet voit le jour possiblement avant cette date.

Et maintenant

La prochaine étape dans ce dossier sera l'achat, par le Groupe Baseball Montréal, du terrain près du bassin Peel où il souhaite construire son stade de 32 000 places. En mai, Bronfman avait précisé que le promoteur immobilier Devimco se porterait acquéreur du terrain avec Claridge, société d'investissements détenue par Bronfman, comme partenaire financier et de développement du site de quelque 950 000 pieds carrés.

Les terrains visés appartiennent à la Société immobilière du Canada, un organisme public. La Ville de Montréal dispose d'un droit de préemption sur ceux-ci.

Au début octobre, Bronfman est venu présenter son projet de développement du quartier devant l'Office de consultation publique de Montréal. Le rapport de ces audiences devrait être publié au début de 2020, a fait savoir la porte-parole de l'organisme.

Bronfman a notamment reçu l'appui de Tourisme Montréal au cours de ces audiences. L'organisme public voit le retour du baseball comme l'un des trois points centraux de la revitalisation du secteur Bridge-Wellington, situé dans le quartier Griffintown.

Il reste encore plusieurs questions sans réponse dans ce dossier, notamment la façon dont le calendrier serait divisé entre les deux villes, où seraient disputées les rencontres éliminatoires et le nom que porterait cette formation.

Quant aux Rays, la question du financement d'un nouveau stade demeure. Ils souhaitent quitter le Tropicana Field, mais jusqu'ici, ils ont été incapables de trouver du financement pour un stade pour 81 rencontres. Seront-ils en mesure d'en trouver pour une saison écourtée? La faible base de supporteurs qui suit l'équipe continuera-t-elle à le faire à temps partiel?

En 2019, les Rays n'ont attiré en moyenne que 14 734 spectateurs par match, l'avant-dernière moyenne du baseball majeur. Ils ont accueilli la plus faible foule de leur histoire, 5786 spectateurs, contre les Blue Jays de Toronto en septembre. L'équipe a terminé dernière au chapitre des assistances de 2012 à 2017 et 29e au cours des deux dernières campagnes.

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