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Wimbledon : il y a 11 ans, le chef-d’œuvre de Federer et Nadal

Ils se serrent la main.

Roger Federer et Rafael Nadal

Photo : Getty Images / Julian Finney

Agence France-Presse

Il y a 11 ans, Roger Federer et Rafael Nadal s'affrontaient pour la troisième fois en finale de Wimbledon. Un match hors-norme, considéré comme l'un des plus grands matchs de l'histoire. Depuis, les deux ne se sont plus croisés sur gazon, ce qui donne une saveur particulière à leurs retrouvailles vendredi en demi-finales.

Depuis longtemps, ces deux monstres sacrés écrivent une bonne partie de l'histoire du tennis. Mais ce 6 juillet 2008, ils en ont écrit l'une des plus belles pages, voire la plus belle selon certains. Un mélange de drame, de rebondissements et de coups somptueux.

À l'époque, Federer et Nadal se partagent déjà le monde : le gazon pour le premier, la terre battue pour le second.

Sauf que Nadal, deux fois finaliste face à Federer à Wimbledon en 2006 et 2007, commence à contester sérieusement cet équilibre. En 2007, il avait poussé Federer en cinq manches (7-6, 4-6, 7-6, 2-6, 6-2). Une désillusion terrible pour l'Espagnol, qui avait confessé avoir pleuré près d'une demi-heure dans les vestiaires.

Un an plus tard, l'histoire ne serait pas la même. Un mois avant leur troisième rendez-vous londonien, les deux se croisent d'abord en finale de Roland-Garros. Un cavalier seul. Federer se fait torpiller par Nadal 6-1, 6-3, 6-0 en moins de deux heures.

Cette défaite va d'ailleurs poursuivre le Suisse pendant des années, symbole de son impuissance face à son meilleur rival sur terre battue.

Elle trotte a priori encore dans sa tête à Londres un mois plus tard. Car Federer, invaincu depuis cinq ans à l'époque sur le gazon anglais, perd d'entrée les deux premières manches 6-4 et 6-4. Le public du terrain central est incrédule.

Federer, piqué au vif, se rebelle et empoche les deux manches suivantes au bris d’égalité, en sauvant deux balles de match dans la quatrième. Le scénario est idéal, et la cinquième immense. Mais la nuit commence à tomber sur le terrain central, car le match, interrompu trois fois par la pluie, dure déjà depuis près de quatre heures.

« On se demandait si le match allait aller au bout tellement il faisait sombre. À la fin de la cinquième manche, on était au plus bas des réglages de luminosité de nos appareils, on ne voyait presque plus », raconte à l'AFP Antoine Couvercelle, un photographe qui suit le circuit depuis plus de 20 ans.

Et les deux joueurs continuent de s'écharper jusqu'à ce que Federer cède à 9-7 au crépuscule. Le roi a finalement abdiqué, au bout de la plus longue finale de l'histoire du tournoi, 4 h 48 min.

« Au moment de la balle de match, vu qu'il faisait très sombre, quand Nadal s'écroule, les flashs ont alors crépité de partout dans le stade, comme des étoiles. C'était un moment incroyable », se rappelle ce photographe.

Rafael Nadal

Rafael Nadal

Photo : Getty Images / Pool

Un match d'anthologie qui va laisser John McEnroe abasourdi.

« Il ne reste plus rien à dire. Simplement le meilleur match que j'ai eu la chance de voir. »

« Rafa mérite ce titre, il a joué de manière fantastique », déclare bon joueur Federer, qui assure avoir « tout essayé ».

Depuis, de l'eau a coulé sous les ponts. Les deux joueurs ont disputé d'autres finales, d'autres matchs, comme il y a un mois en demi-finales de Roland-Garros. Déjà des retrouvailles, huit ans après leur dernière confrontation sur l'ocre parisien. Mais celles-ci, à Londres, sur ce même théâtre, pour leur 40e duel, possèdent quelque chose en plus.

« Le retrouver 11 ans après, c'est très spécial. Ça représente beaucoup pour moi et probablement aussi pour lui », a résumé Nadal.

« On a joué beaucoup de grands matchs, notamment deux ici en 2007 et 2008. Personnellement, celui de 2008 a été plus marquant pour moi. »

À l'époque, il avait réalisé son premier doublé Roland-Garros/Wimbledon. Et 11 ans après, il peut en ajouter un autre.

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