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Niemi se fait des amis dans un gain du Canadien

Le gardien du Canadien Antti Niemi stoppe un tir de l'ailier des Panthers Juho Lammikko.

Photo : La Presse canadienne / Ryan Remiorz

La Presse canadienne

Une performance étincelante de 52 arrêts a valu au gardien Antti Niemi plusieurs ovations et a permis au Canadien de vaincre les Panthers de la Floride 5-1, mardi soir, au Centre Bell.

Niemi est passé à un arrêt près d'égaler un record d'équipe. Carey Price, le 14 novembre 2009, et Wayne Thomas, le 10 mars 1974, ont réalisé les deux seules performances de 53 arrêts dans l'histoire du CH.

« Ç'aurait été spécial, a dit l'attaquant Max Domi quand il a été informé de l'aspect presque historique de la performance de Niemi. Peut-être qu'il le fera lors du prochain match! »

Le Finlandais a néanmoins établi un sommet personnel. Son ancien record était de 48, le 3 mars 2018, dans un revers en prolongation de 3-2 face aux Bruins à Boston.

Il a été solide, frustrant notamment Juho Lammikko en échappée au début de la rencontre. Les Panthers ont d'ailleurs décoché les huit premiers tirs. Il a aussi joué de chance quand Evgenii Dadonov a atteint le poteau vers la fin du premier vingt.

Niemi a également eu droit aux acclamations des spectateurs en troisième période après avoir sorti la jambière gauche au dernier moment pour frustrer Henrik Borgstrom sur un retour.

Il a porté sa fiche à 8-4-1 cette saison.

« Il a été excellent ce soir, a reconnu l'entraîneur-chef Claude Julien. Il a fait de gros arrêts dans des moments importants où la Floride aurait pu revenir dans le match. C'est grâce à lui si nous avons été capables de gagner ce match-là. »

De leur côté, Domi et l'avantage numérique du Tricolore ont mis fin à deux longues disettes et la formation montréalaise en a profité pour gagner un troisième match d'affilée.

Domi a mis fin à une séquence personnelle de 17 rencontres sans toucher la cible en marquant le troisième but des siens, quelques minutes après avoir été frustré par la centrale de révision de la LNH qui lui a refusé un but. Il a inscrit un premier but depuis le 9 décembre, son 15e de la saison, après avoir profité d'un retour de tir avec 3:07 à faire en deuxième période.

Pour sa part, Shea Weber a freiné à 28 la séquence du Bleu-blanc-rouge sans marquer en avantage numérique à domicile. Le défenseur, qui a aussi récolté une aide, a fait mouche après 29 secondes de jeu en deuxième période, ce qui créait l'égalité 1-1. Il a fait bouger les cordages grâce à un puissant tir à la réception.

Phillip Danault, Jesperi Kotkaniemi et Brendan Gallagher, dans un filet désert, ont aussi marqué pour le Canadien (26-17-5), qui a conservé ses acquis au 7e rang dans l'Association de l'Est. Jordie Benn a amassé une aide pour atteindre le plateau des 100 points dans la LNH.

Panthers-Canadien : les commentaires de Claude Julien

Mike Hoffman a inscrit l'unique but des Panthers (17-20-8). Ils ont ainsi subi un septième revers d'affilée (0-5-2). James Reimer a effectué 23 arrêts.

Les joueurs des Panthers avaient organisé une réunion au terme de leur entraînement matinal. Ils ont embouteillé leurs adversaires en première période, mais le Canadien a été en mesure de renverser la vapeur lors du deuxième engagement.

« Habituellement, une équipe réagit après une réunion, a noté Julien. Nous en étions conscients. C'était à nous d'être prêts. Nous n'avons pas commencé en lion, mais nous avons trouvé le moyen de jouer assez bien pour gagner le match. Nous avons profité au maximum de nos chances. »

Le défenseur des Panthers MacKenzie Weegar a quitté la rencontre après 3:40 de jeu en deuxième période après avoir été atteint à la tête par une mise en échec de Paul Byron derrière le filet des visiteurs. Mark Pysyk est venu à la défense de son coéquipier, mais Byron a refusé d'engager le combat. L'attaquant du Tricolore a été le seul joueur puni sur la séquence. Il a reçu une punition mineure pour assaut.

Après la rencontre, le CH a annoncé qu'il avait cédé le défenseur Karl Alzner au Rocket de Laval. Toutefois, la direction de l'équipe prévoit le rappeler jeudi. Il devrait accompagner l'équipe à Columbus en prévision du match de vendredi contre les Blue Jackets.

Samedi, le Canadien accueillera les Flyers de Philadelphie au Centre Bell.

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