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Le projet d'un nouveau stade de baseball à Tampa tombe à l'eau

Des personnes se dirigent vers le stade.
Le Tropicana Field, actuel domicile des Rays de Tampa Bay, à St. Petersburg Photo: The Associated Press / Reinhold Matay

Présent aux assises hivernales du baseball majeur mardi, à Las Vegas, le propriétaire des Rays Stuart Sternberg a ni plus ni moins fait une croix sur le projet de construire un nouveau stade de baseball dans le quartier d'Ybor City en plein coeur de Tampa, au coût de 900 millions de dollars américains.

« En décembre 2015, nous avons collaboré avec la Ville de St. Petersburg afin que l'on puisse étudier différents sites pour accueillir un stade de baseball dans la région de Tampa Bay. Cette entente prévoyait une très généreuse fenêtre de trois ans. Il s'agissait d'un pas très important dans notre quête d'un nouveau domicile pour les Rays, ce que nous tentons de faire depuis 10 ans [...] Malheureusement, cette fenêtre se refermera sans que nous puissions atteindre cet objectif. Bien qu'il y ait un réel progrès, nous ne sommes pas prêts à présenter un plan de match viable », a déclaré Sternberg.

« Comme le commissaire Manfred l'a noté dans sa réponse au comté de Hillsborough (voir plus bas), des points fondamentaux demeurent sans réponse, notamment le site, les approbations politiques, les investissements privés, l'échéancier et les coûts rattachés au projet. »

Sternberg lancera une nouvelle recherche de site, mais aucune avancée ne sera réalisée avant 2024.

« Nous avons passé des milliers d'heures et dépensé plusieurs millions de dollars afin que notre vision d'un stade de baseball à Ybor City devienne réalité [...] Ce dénouement n'est certainement pas dû au manque d'engagement des personnes engagées dans ce dossier », a-t-il dit.

« Bien que je sois grandement déçu de ce résultat, je ne suis pas découragé. Je m'engage fermement à aider les Rays à demeurer et à prospérer à Tampa Bay pour les prochaines décennies. Je demeure enthousiaste à l'idée de trouver une solution pour aller de l'avant, a-t-il assuré. Ce que nous tentons de faire, c'est de créer de la magie avec les Rays, d'obtenir l'appui de la communauté et nous allons continuer à le faire. »

Les Rays jouent au Tropicana Field depuis 1998 et un bail les lie au stade couvert jusqu'à la fin de 2027. Le maire de St. Petersburg, Rick Kriseman, est prêt à reprendre les négociations pour l'avenir du club.

« L'entente ratifiée avec les Rays a rempli son mandat, a-t-il écrit sur Twitter. L'équipe a disposé de trois ans pour trouver un nouveau site dans notre région. Je suis prêt, si on me le demande, à poursuivre la discussion au sujet de l'avenir du club à St. Pete. »

« Nous allons continuer de regarder dans la région de Tampa Bay, a ajouté Sternberg. D'une façon ou d'une autre, nous devons regarder où jouera l'équipe en 2028, sinon plus tôt. Idéalement, ce serait plus tôt, mais assurément en 2028. »

Les reproches du commissaire

Ménageant le propriétaire des Rays, le commissaire du baseball majeur, Rob Manfred, a quant à lui critiqué l'improvisation du Tampa Sports Authority, qui chapeaute le projet du stade d'Ybor City.

Manfred, qui dit vouloir aider les Rays à demeurer dans le marché de Tampa-St. Petersburg et qui appuie le projet de stade, soulève plusieurs interrogations sur le projet tel qu'on le lui a présenté dans une lettre transmise le 5 décembre dernier.

Dans sa réponse adressée à l'avocat représentant le Tampa Sports Authority, Irwin Raij, le commissaire remet d'abord en question les raisons pour lesquelles on sollicite son aide à quelque 20 jours de la date butoir de la période de négociations de trois ans offerte aux Rays.

Il souligne ensuite que les engagements nécessaires à la construction du stade, autant du côté des fonds publics que privés, ne sont tout simplement pas réunis.

Manfred conteste également la viabilité du plan de financement soumis. Pour le commissaire, il n'est « pas suffisamment explicite ni clair, particulièrement en ce qui a trait à l'obtention de toutes les approbations nécessaires ». Il met également en doute l'échéancier du projet, qui ne peut pas « assurer que tous les obstacles susceptibles de causer d'importants délais de réalisation » ont été surmontés.

Finalement, Manfred reproche au projet de ne pas fournir l'assurance que le Tampa Sports Authority détient le contrôle du site proposé.

« De nouveau, je rappelle que je suis heureux de me rendre disponible pour ce projet, mais compte tenu de plusieurs détails manquants et du très court délai auquel nous faisons face, je ne sais trop dans quelle mesure je peux apporter mon aide à ce moment-ci », conclut le commissaire.

Statu quo pour Montréal

Le groupe montréalais désirant ramener le baseball majeur attend toujours de connaître le dénouement de ce dossier avant de pousser davantage le sien.

Manfred ne cesse de répéter qu'avant de songer à doter son circuit de deux équipes supplémentaires, ce qu'il dit souhaiter depuis qu'il a été nommé commissaire, il y a trois ans, les situations d'Oakland et de Tampa Bay doivent être stabilisées.

À Oakland, les A's progressent rondement, mais le groupe montréalais a préféré ne pas commenter ce dernier rebondissement dans le dossier de Tampa Bay.

En plus de Montréal, Portland, en Oregon, cherche à obtenir une franchise. Le groupe derrière ce projet a récemment dévoilé son plan de stade, qui serait situé en bordure de la rivière Willamette.

Avec les informations de La Presse canadienne, et Associated Press

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