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Descubren una toxina del papel higiénico en orcas en peligro de extinción

Una ballena orca

Una ballena orca en la costa oeste.

Foto: Canadian Press / Elaine Thompson

RCI

Un nuevo estudio estableció que se han encontrado en los cuerpos de las orcas de la provincia de Columbia Británica sustancias químicas utilizadas en la fabricación de papel higiénico.

Científicos de la Universidad de Columbia Británica, el Ministerio de Agricultura de Columbia Británica y el Departamento de Océanos del gobierno de Canadá analizaron tejidos de seis orcas residentes y seis ballenas orca nómadas a lo largo de la costa de Columbia Británica entre 2006 y 2018 y descubrieron que los contaminantes químicos son frecuentes en las orcas.

Uno de los contaminantes más comunes encontrados en los cuerpos de las orcas fue el 4-nonilfenol o 4NP, que a menudo se encuentra en el papel higiénico.

Juan José Alava, coautor del estudio e investigador principal de la unidad de investigación sobre contaminación oceánica del Instituto de Océanos y Pesca de la Universidad de Columbia Británica, declaró el 12 de enero que los hallazgos le dejaron a él y a otros investigadores conmocionados y entristecidos.

Alava explicó que las sustancias químicas tóxicas pueden afectar a los sistemas hormonales de las orcas, alterando sus funciones fisiológicas y haciéndolas susceptibles a enfermedades.

Además de estar presente en el papel higiénico, el contaminante 4NP también es utilizado en la fabricación de jabones y detergentes, así como en el procesado de textiles. Está catalogado como sustancia tóxica en Canadá.

Este producto químico representaba el 46% del total de contaminantes identificados en las ballenas.

Según los investigadores, un grupo de contaminantes tóxicos conocidos como sustancias químicas perennes, ya que pueden perdurar por mucho tiempo en el medio ambiente, constituían algo más de la mitad de los contaminantes hallados en las ballenas.

Los productos químicos para siempre son los grupos de contaminantes que pueden causar inmunotoxicidad, haciendo que mamíferos marinos como las orcas sean más susceptibles a patologías y enfermedades infecciosas emergentes.
Una cita de Juan José Alava, investigador del Instituto de Océanos y Pesca de la Universidad de Columbia Británica.
Personas examinan una ballena hallada muerta.

Una ballena hallada muerta en Canadá. Las sustancias químicas tóxicas pueden afectar los sistemas hormonales de los grandes cetáceos.

Foto: Reuters / Pêches et Océans Canada

Estos productos químicos, que son contaminantes perennes, se utilizan en materiales de envasado de alimentos, tintes, utensilios de cocina y extintores.

Uno de estos compuestos, conocido como 7:3 FTCA, no se había encontrado antes en Columbia Británica, pero fue el más común de los contaminantes perennes hallados en los cuerpos de las ballenas.

Los resultados de esa investigación se publicaron el mes pasado en la revista Environmental Science and Technology.

Peter Ross, investigador principal de la Raincoast Conservation Foundation, una organización de protección del medioambiente con sede en Columbia Británica, dijo que esos hallazgos le dejaron entristecido pero no sorprendido.

Ross destacó que las ballenas son vulnerables a esas sustancias químicas porque viven muchos años y están en la cima de la cadena alimentaria.

El Convenio de Estocolmo de 2001 prohibió los contaminantes orgánicos persistentes como los PCB (bifenilos policlorados) y el DDT, explicó Ross, pero se sabe mucho menos sobre una nueva generación de sustancias químicas que tienden a ser menos persistentes o se magnifican en menor grado en las cadenas alimentarias que sustentan a las orcas residentes del sur, una especie en peligro de extinción.

Con 1.000 nuevas sustancias químicas en el mercado canadiense cada año, tenemos muchos contaminantes emergentes de los que realmente no sabemos qué esperar y qué podríamos encontrar cuando, de hecho, observamos algo como una orca, dijo.

Fuente: CBC

Adaptación: RCI / R. Valencia

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