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Conserver le passé dans des carottes de glace géantes

Les années lumière

Avec Sophie-Andrée Blondin

Le dimanche de 12 h 10 à 14 h
(en rediffusion le dimanche suivant à 4 h)

Conserver le passé dans des carottes de glace géantes

Audio fil du dimanche 17 février 2019
Forage sur un glacier.

Équipement permettant à ICE Memory d'effectuer des forages sur des glaciers, afin de sauvegarder la mémoire du climat.

Photo : Sarah Del Ben/Wild Touch/Fondation UGA

Les glaciers fondent, effaçant le livre d'histoire écrit dans leur glace, qui renferme le passé climatique de notre planète Terre. Le glaciologue Jérome Chappelaz, instigateur du projet ICE Memory, compte conserver ces témoins du passé avant qu'ils ne disparaissent en raison des changements climatiques. Mais récolter des carottes de glace d'une longueur de 130 mètres sur les sommets des glaciers afin de les préserver pour les générations futures est une tâche colossale qui amène son lot d'aventures.

C’est une leçon de l’histoire de la science : on a l’impression d’avoir tout compris, et quelques années plus tard, notre conception du monde a complètement changé. Les communautés scientifiques futures auront de nouvelles visées et disposeront de nouvelles technologies, et il est de notre responsabilité de faire en sorte qu’elles aient la matière première.

Jérôme Chappellaz, glaciologue et codirecteur scientifique du ICE Memory

Jérôme Chappellaz et son équipe ont d’abord identifié les glaciers qui fondent le plus rapidement pour établir leurs priorités. Ainsi, ils ont décidé de focaliser sur les glaciers de hautes montagnes situées dans des latitudes dites tempérées ou tropicales, où l’on voit fondre la neige chaque été.

Lire le passé dans une carotte de glace
La carotte est prélevée de la surface du glacier jusqu’au socle rocheux. On y trouve des informations chimiques ou physiques qui permettent de déterminer notamment les températures passées, la quantité de polluants présents dans l’atmosphère et l’histoire des volcans. On y trouve aussi des virus et des bactéries transportés par des courants atmosphériques.

Ces tubes d’histoire peuvent mesurer jusqu’à 130 mètres de long. Ils sont découpés en tranches de 1 mètre et placés dans des caisses isothermes afin de les isoler des variations de température. D’ici 2023, l'ICE Memory compte construire une cave en Antarctique qui pourra conserver les précieuses carottes pour des décennies sans requérir d’énergie.

Le chemin de croix de la glace bolivienne
Le glacier de l’Illimani, en Bolivie, a été la deuxième destination choisie par l’équipe, laquelle avait déjà réussi une opération semblable dans les Alpes françaises. Cependant, comme le sommet de 6300 mètres est inaccessible en hélicoptère, l’aventure était ardue. Tout au long de cette aventure (qui a duré un mois), les risques de rupture de la chaîne de froid ont donné des sueurs froides au glaciologue Jérome Chappelaz. Voici le chemin que la glace a parcouru :

  1. L’équipe a d’abord transporté 2 tonnes de matériel à dos d’homme.
  2. Elle est restée deux semaines à 6300 mètres d’altitude pendant le forage.
  3. Les scientifiques ont descendu, de 6300 mètres à 4500 mètres d’altitude, 1 tonne et demie de carottes de neige à dos d’homme ... ainsi que les 2 tonnes d’équipement!
  4. Les carottes ont été escortées par la police dans un conteneur frigorifique jusqu’à la frontière du Chili.
  5. Les prélèvements ont passé le canal de Panama pour rejoindre la République dominicaine, d’où ils ont été expédiés jusqu’au port du Havre, en France.
  6. Les précieuses carottes ont retrouvé leur camion frigorifique en direction de Grenoble.
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