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La science en 2016 : Zika, manipulation génétique, ondes gravitationnelles...

Les années lumière

Avec Sophie-Andrée Blondin

Le dimanche de 12 h 10 à 14 h
(en rediffusion le dimanche suivant à 4 h)

La science en 2016 : Zika, manipulation génétique, ondes gravitationnelles...

Audio fil du dimanche 18 décembre 2016
L'ordinateur DeepMind affronte le champion du monde de Go; une représentation de l'exoplanète Proxima b; un brin d'ADN.

Première partie de la rétrospective 2016 des Années lumière.

Photo : Getty Images/ESO/iStock / Jung Yeon-Je/iStock/M. Kornmesser

La manipulation génétique, la découverte d'une exoplanète toute proche et un robot capable de battre le champion du monde d'un jeu de société sont certains des sujets scientifiques qui ont retenu l'attention en 2016. Yanick Villedieu et les journalistes Myriam Fimbry, Richard Massicotte et Chantal Srivastava présentent leur rétrospective de l'année.

Une planète si proche
En août, des astronomes confirment la découverte d’une exoplanète dans la zone habitable de Proxima du Centaure, l’étoile la plus proche de notre système solaire, raconte Richard Massicotte. Elle se trouve à une distance de seulement quatre années-lumière, et sa proximité facilite le travail des chercheurs qui s'intéressent aux conditions favorables à la vie extraterrestre. Envoyer une sonde vers cette planète, appelée Proxima b, est d’ailleurs envisageable.

Le futur de la manipulation génétique

CRISPR, une nouvelle technique simple, peu coûteuse et à la portée de tous les laboratoires qui permet de manipuler l’ADN, soulève déjà des questions éthiques. La bioéthicienne Vardit Ravitsky explique que les chercheurs sont très (et presque trop) enthousiastes au sujet de cette « médecine de l’avenir » qui préviendrait toutes les maladies et diminuerait les coûts en santé. Les craintes et les risques sont toutefois bien réels, au premier chef les effets sur l’évolution, puisque les modifications faites à l’embryon pourraient être transmissibles génétiquement.

Un robot champion du monde
Au début de l’année, la machine AlphaGo de Google bat le champion du monde de Go, un jeu mythique, l’un des plus vieux du monde. Les spécialistes de l’entreprise DeepMind de Londres ont programmé le robot, d’une part en utilisant de très larges banques de parties déjà jouées, et d’autre part, en lui apprenant à améliorer sa stratégie par lui-même. Cette victoire montre les progrès réalisés par l’intelligence artificielle et laisse présager des applications nombreuses pour cette technologie.

Les autres sujets retenus dans la première partie de la rétrospective de 2016 :

La détection des ondes gravitationnelles prédites par Albert Einstein, qui permettront une étude plus poussée de phénomènes astronomiques;
L’émergence du virus Zika, détecté pour la première fois en Amérique du Sud;
Le terrorisme, qui a fait l’objet d’un Bar des sciences et que les chercheurs tentent de plus en plus de déchiffrer sous toutes ses coutures afin de le comprendre;
Les voitures autonomes sans conducteur, comme celles testées par Uber en Pennsylvanie et en Californie;
La greffe d’une tête entière tentée sur deux singes par une équipe de médecins chinois sous la supervision d’un neurochirurgien italien, Sergio Canavero;
Les allégations de plagiat qui pèsent sur Led Zeppelin et les efforts de la science pour confirmer ou infirmer ces accusations.

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