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Le 15-18

Avec Annie Desrochers

En semaine de 15 h à 18 h

Le ricin, cet arbuste commun qui produit l’un des poisons les plus toxiques

Le ricin commun, une plante toxique

Le ricin commun, une plante toxique

Photo : Alnwick Garden/Margaret Whitiker

Une lettre adressée au président Donald Trump contenant de la ricine a été interceptée aux États-Unis. Ce poison est hautement toxique, mais il provient d'un arbuste que l'on peut acheter n'importe où, comme l'explique Joëlle Pelletier, professeure de chimie à l'Université de Montréal.

Le ricin est une plante décorative facile à se procurer. Il produit des fruits rouges ressemblant à de petits hérissons. Ce sont les graines de ces fruits qui contiennent de la ricine. Il semble qu'au Québec, avec notre saison [chaude] un peu courte, les graines ne viennent pas nécessairement à maturité, donc elles ne seraient pas particulièrement toxiques, précise Joëlle Pelletier. Aux États-Unis, par contre, les graines sont beaucoup plus susceptibles de contenir la molécule toxique.

La ricine est une protéine qui pénètre dans nos cellules et neutralise leur fonctionnement. Lorsqu’elle est ingérée, notre digestion va l’inactiver en partie, mais, inhalée, elle est 1000 fois plus puissante, indique Joëlle Pelletier.

La ricine n’est pas qu’un poison. Depuis très longtemps, elle est utilisée, en petites quantités, pour ses vertus laxatives. L’huile tirée des graines du ricin a, quant à elle, été utilisée à une certaine époque pour provoquer les accouchements.

L’huile de ricin a même déjà servi d’huile à moteur. Vous savez, l’huile à moteur Castrol, ça vient de castor oil, qui est le nom anglais de l’huile de ricin, souligne Joëlle Pelletier.

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