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Les années lumière sur ICI Première.

Jets bleus et elfes : des chercheurs découvrent l’origine de mystérieux phénomènes lumineux

Publié le 7 février 2021
Vue de l'espace d'un jet de lumière bleu partant du sommet d'un nuage et se reflétant sur la haute atmosphère.
Les jets bleus sont des phénomènes lumineux transitoires cousins des éclairs.PHOTO : DTU SPACE, DANIEL SCHMELLING/MOUNT VISUAL

Depuis une trentaine d'années, d'étranges phénomènes électriques au sommet des nuages fascinent autant les chercheurs que les chasseurs de tempête. Appelés phénomènes lumineux transitoires, ces proches cousins des éclairs portent des noms à la fois poétiques et surprenants, tels que « elfes » ou « farfadets ». Les explications de Renaud Manuguerra-Gagné.

L’un des phénomènes les plus mystérieux reste les jets bleus, des cônes de lumière qui s’échappent du sommet des nuages et qui grimpent jusqu’à 50 km d’altitude en quelques centaines de millisecondes. Si les jets bleus sont de mieux en mieux documentés, la bougie d’allumage qui les déclenche restait jusqu'ici inexpliquée.

Les choses ont changé le 26 février 2019, quand la station spatiale internationale est passée à 400 km au-dessus d’une immense tempête dans l’océan pacifique. À bord, un appareil consacré à l’étude des phénomènes lumineux transitoires a capté des images uniques qui ont permis de décortiquer la réaction en chaîne menant à ces phénomènes. Publiée dans la revue Nature, cette étude est la première à documenter l’origine des jets bleus. Ce genre d’étude va permettre de mieux comprendre ces phénomènes ainsi que leurs effets sur l’atmosphère.