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Ronaldo et Bale, de coéquipiers à ennemis

Cristiano Ronaldo (gauche) et Gareth Bale (droite)
Cristiano Ronaldo (gauche) et Gareth Bale (droite) Photo: La Presse canadienne / Francisco Seco

Lorsque le Portugal et le pays de Galles s'affronteront pour une place en finale de l'Euro, les amateurs de soccer s'attendront à ce que deux joueurs ressortent du lot.

Cristiano Ronaldo et Gareth Bale, coéquipiers au sein du Real Madrid et les joueurs les plus dispendieux de leur époque, porteront les espoirs de leur nation respective mercredi au stade de Lyon.

Aucun des 48 affrontements précédents à l'Euro 2016 n'a opposé deux joueurs au tel statut de super vedette et ayant une telle importance pour leur équipe.

Comme il se doit, l'enjeu du match est immense. Le vainqueur méritera sa place pour la finale du 10 juillet, contre soit l'Allemagne, championne du monde en titre, ou la France, pays hôte de la compétition.

« Ce sont deux des meilleurs joueurs de la planète, a admis le sélectionneur gallois, Chris Coleman. Je ne pense pas qu'ils se feront des cadeaux. Nous savons ce qui est en jeu. L'amitié devra attendre après la rencontre. »

Dans l'ombre de Ronaldo

Il y a moins de six semaines, Ronaldo et Bale ont célébré ensemble la conquête d'un deuxième trophée de la Ligue des champions en trois saisons avec le Real Madrid.

Depuis qu'il s'est joint au club espagnol à la suite d'un transfert record de 132 millions d'euros (188,93 millions de dollars canadiens), Bale a toujours joué le rôle de faire-valoir à celui qui a remporté trois fois le titre de joueur de l'année. Ce match à Lyon offre maintenant à Bale l'occasion de défier cette hiérarchie.

Une bonne performance de l'un des deux pourrait d'ailleurs faire pencher le vote pour le Ballon d'or en sa faveur.

Bale a connu un meilleur tournoi que Ronaldo jusqu'ici. Le Gallois fait partie des meilleurs buteurs de la compétition avec trois buts, dont deux sur coups francs. Seul le Français Antoine Griezmann, avec quatre réussites, le devance.

Le pays de Galles a également le vent dans les voiles à la suite de la plus importante victoire de son histoire. Il a en effet comblé un retard pour battre la Belgique 3-1 en quarts de finale.

Ce qui est encore mieux pour Coleman, c'est que ses joueurs ont su gagner sans l'apport de Bale. Le capitaine Ashley Williams a amorcé la remontée, complétée par Hal Robson-Kanu et Sam Vokes. Cette victoire a permis au pays de Galles de devenir l'équipe négligée des partisans après l'élimination de l'Islande par la France dimanche.

Il s'agit du dernier plateau atteint par les Gallois, qui ne faisaient pas partie des 100 meilleures nations au monde il y a quatre ans. Bale a inscrit sept buts pour permettre à sa sélection de se qualifier pour son premier tournoi majeur depuis la Coupe du monde de 1958.

Une fois rendu en France, le pays de Galles a déjoué tous les pronostics en terminant devant ses voisins anglais au sommet de son groupe. Il est ensuite devenu le premier pays à accéder aux demi-finales de l'événement à sa première participation depuis la Suède en 1992.

Le pays de Galles a affiché une forme splendide dans cette compétition. Avec sa récolte de 10 buts, seule la France a marqué plus souvent . Et ces deux nations sont les seules à avoir gagné quatre matchs sans avoir recours aux tirs au but.

Un sentier sinueux

Le Portugal a emprunté un tout autre chemin pour atteindre sa quatrième demi-finale à ses cinq derniers tournois. Il s'est faufilé en huitièmes de finale avec trois verdicts nuls, avant de l'emporter en prolongation sur la Croatie, puis en tirs de barrage contre la Pologne.

En 5 rencontres et plus de 8 heures de jeu, le Portugal n'a eu l'avance que pour un total de 22 minutes.

L'un de ses gros problèmes a été la performance de Ronaldo, bien en deçà de ce qu'il offre habituellement. Ses deux buts contre la Hongrie sont ses deux seules réalisations. Si Bale mène tous les joueurs du rendez-vous européen avec 13 tirs cadrés, Ronaldo trône quant à lui dans la colonne des tirs hors cible, avec 14.

« Si Cristiano Ronaldo ne marque pas, ça ne veut pas dire qu'il joue mal ou ne fait rien de bien, a dit le sélectionneur Fernando Santos. Cristiano Ronaldo est un capitaine exemplaire. Il fait de l'excellent travail. Il veut gagner. »

Si jamais Ronaldo devait toucher la cible, il rejoindrait ainsi Michel Platini, qui a amassé neuf buts en Championnat d'Europe.

Quelques absents de part et d'autre

Le Portugal devra se passer des services du milieu de terrain William Carvalho, suspendu. Danilo, qui a perdu son poste de partant au profit de Carvalho après le nul de 1-1 contre l'Islande en lever de rideau, devrait réintégrer la formation partante.

Mais Santos pourrait avoir à combler une plus grande perte à l'arrière centre. Pepe ne s'est pas entraîné lundi en raison d'une blessure à une cuisse. Le défenseur du Real Madrid a été de loin le meilleur joueur du Portugal depuis l'amorce de l'Euro.

Le pays de Galles devra aussi composer avec des absences de taille, soit celles du milieu Aaron Ramsey et du défenseur Ben Davies, tous deux suspendus pour accumulation de cartons.

Avec les informations de La Presse canadienne

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