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« Le plus grand » n'est plus, Muhammad Ali s'éteint à 74 ans

Le reportage de Julie Marceau
Associated Press

Muhammad Ali, le légendaire boxeur et ancien champion des poids lourds dont la personnalité a changé le monde du sport et a captivé le monde entier, est décédé à l'âge de 74 ans, selon un communiqué publié par sa famille.

Le décès a été confirmé peu après minuit samedi matin. En après-midi, un porte-parole de la famille a annoncé que les funérailles auront lieu vendredi à Louisville, au Kentucky, ville natale de Cassius Clay.

Ali souffrait depuis trois décennies de la maladie de Parkinson, qui a ravagé son corps, mais qui n'a jamais pu affaiblir sa présence plus grande que nature. Figure emblématique lorsqu'il était à son sommet, il a voyagé et fait plusieurs apparitions au cours des dernières années, même s'il ne pouvait plus parler en raison des milliers de coups de poing encaissés durant sa remarquable carrière.

Plus tôt cette semaine, il avait été hospitalisé à Phoenix pour des problèmes respiratoires. Sa famille s'était rendue à son chevet.

Ali était un géant de son époque, un boxeur furieux et bruyant dont l'influence s'est fait sentir bien au-delà du ring. Il a pris part à quelques-uns des combats les plus mémorables, même si sa carrière a été interrompue pendant trois ans parce qu'il a refusé de faire son service militaire à la guerre du Vietnam.

Il a vaincu Sonny Liston, il a participé à des combats excitants contre Joe Frazier et il a battu George Foreman lors du « Rumble in the Jungle », au Zaïre. Ali a cependant payé cher les 29 000 coups reçus à la tête durant une carrière qui a peut-être fait de lui la personne la plus reconnue du monde.

Je suis le plus grand!

Muhammad Ali

Nombreuses réactions

En milieu de nuit samedi, les réactions au décès d'Ali étaient déjà nombreuses.

« C'est une triste journée pour la vie », a déclaré à l'Associated Press Don King, qui a été le promoteur de nombreux combats d'Ali.

J'aimais Muhammad Ali, il était mon ami. Ali ne mourra jamais. Comme dans le cas de Martin Luther King, son esprit vivra pour toujours. Il s'est tenu debout pour le monde entier.

Don King

Selon Bob Arum, qui a agi à titre de promoteur pour 26 combats d'Ali, ce dernier a eu un impact encore plus grand que Luther King.

« Il est certainement l'homme le plus influent de mon époque. Il a fait plus que Martin Luther King pour changer les relations raciales et les opinions des gens. Il a été le plus grand boxeur de tous les temps, mais sa carrière de pugiliste est secondaire par rapport à sa contribution au monde. Ça a été un privilège et un honneur que d'être associé à lui. »

Foreman, qui a perdu un duel historique et sa ceinture de champion du monde aux mains d'Ali en 1974, a réagi sur son compte Twitter.

« Ali, Frazier et Foreman, nous formions une seule personne. Une partie de moi a disparu, la plus grande. »

« Je ne l'appelle pas le plus grand boxeur de tous les temps, mais le plus grand homme que j'ai jamais rencontré », avait déclaré Foreman à la veille du 35e anniversaire du fameux « Rumble in the Jungle ».

À ce jour, il représente la personne la plus emballante que j'ai vue de toute ma vie.

George Foreman

« Muhammad Ali est une légende et l'un des athlètes les plus célèbres, a également déclaré l'ex-pugiliste Oscar de la Hoya, vainqueur de titres mondiaux dans six catégories de poids. C'est lui qui a instauré l'âge d'or de la boxe et mis le sport au monde. Il a ouvert la voie aux boxeurs professionnels, dont moi, et élevé la boxe à un niveau où elle est devenue un sport regardé dans des millions de résidences partout dans le monde. »

Manny PacquiaoManny Pacquiao Photo : PC / AP/John Locher

« Nous avons perdu un géant aujourd'hui, a enchaîné Manny Pacquiao, détenteur de titres dans huit catégories de poids au cours de sa carrière. La boxe a profité du talent de Muhammad Ali, mais pas autant que le monde entier a pu profiter de son humanité. »

Son décès souligné jusqu'à la Maison-Blanche

Le concert d'éloges s'est poursuivi samedi matin, et Barack Obama est l'un de ceux qui y ont participé.

« Muhammad Ali a secoué le monde et le monde s'en porte mieux », a déclaré le président des États-Unis.

Obama a mentionné qu'il conserve une paire de gants d'Ali dans son bureau privé, non loin du Bureau ovale, et sous la fameuse photo du jeune champion « rugissant tel un lion au-dessus d'un Sonny Liston étendu au sol ».

Dans un communiqué, Obama a dit qu'Ali s'est battu pour ce qui était juste, s'est tenu debout auprès de Martin Luther King fils et de Nelson Mandela lorsque c'était difficile et s'est exprimé alors que d'autres ne voulaient pas le faire.

La maladie de Parkinson avait peut-être ravagé le corps d'Ali, mais elle n'avait pas enlevé l'étincelle dans ses yeux.

Barack Obama, président des États-Unis

Sur Twitter, l'ancien champion mondial Mike Tyson a lui aussi fait ses adieux à Ali, tout comme la vedette pop Madonna, qui l'a qualifié de roi et de héros.

Pelé, la légende du soccer brésilien, a rendu un hommage bien senti à Ali.

« L'univers du sport vient de subir une énorme perte. Muhammad Ali était mon ami, mon idole, mon héros. Nous avons passé de nombreux moments ensemble et nous avons toujours maintenu un bon contact au fil des ans. La tristesse est gigantesque. Je lui souhaite la paix auprès de Dieu. Et j'envoie de l'amour et de la force à sa famille. »

Une personnalité unique

Vénéré par des millions de gens, Ali avait une personnalité qui ne laissait personne indifférent et il se promenait avec son entourage tout aussi coloré, qui le pressait de « flotter comme un papillon et de piquer comme une abeille ». Il a terminé sa carrière avec une fiche de 56 victoires, dont 37 par K.-O., et 5 défaites, en plus d'être le premier boxeur à avoir gagné la ceinture des poids lourds trois fois.

Mais sa vie hors du ring a été aussi fascinante et controversée que celle qu'il vivait entre les câbles.

Ali a rejeté l'Amérique blanche lorsqu'il s'est joint aux « Black Muslims » et qu'il a changé son nom de Cassius Clay à Muhammad Ali. Il a refusé de combattre lors de la guerre du Vietnam – « Je n'ai pas de querelle avec les Vietcongs » – et il a perdu trois ans et demi de sa carrière. Il a amusé des dirigeants du monde, disant même une fois au président des Philippines Ferdinand Marcos : « J'ai vu votre femme. Vous n'êtes pas aussi stupide que vous en avez l'air. »

Ali a déjà estimé qu'il avait amassé 57 millions de dollars américains au cours de sa carrière professionnelle, mais les effets des coups ont duré bien après que tout l'argent eut été dépensé. Ça ne l'a pas empêché de voyager sans relâche afin de promouvoir l'islam, de rencontrer des dirigeants du monde et de travailler pour que les boxeurs ne se fassent pas escroquer par leurs gérants et leurs promoteurs. Même s'il était moins énergique lors des dernières années, il a fait bon nombre d'apparitions publiques, dont un voyage en Irlande en 2009.

Le visage presque gelé par la maladie, les mains tremblantes, il a allumé la vasque des Jeux olympiques d'Atlanta en 1996.

Une vie haute en couleur

Mohamed Ali à 25 ans

Né Cassius Marcellus Clay le 17 janvier 1942 à Louisville, au Kentucky, Ali a commencé à boxer à l'âge de 12 ans après s'être fait voler son vélo. Il a juré au policier Joe Martin qu'il allait corriger la personne qui l'avait volé.

Il ne pesait que 89 livres à l'époque, mais Martin a décidé de l'entraîner à son gymnase de boxe. Le début d'une carrière amateur de six ans s'est conclu avec une médaille d'or dans la catégorie des mi-lourds en 1960.

S'en sont suivis des combats aussi excitants qu'improbables, notamment en 1964, contre Sonny Liston. Ali s'est emparé de la ceinture de championnat des poids lourds pour la première fois.

Sa trilogie de combats contre Joe Frazier a secoué le monde de la boxe. Lors du premier combat, Frazier a eu le dessus, envoyant Ali au tapis au 15e round.

Il s'agissait de la première défaite d'Ali. Il a pris sa revanche au deuxième combat. Ensuite est arrivé le combat qu'on surnomme « Thrilla in Manila », le 1er octobre 1975, aux Philippines. Un duel brutal qui a fait dire à Ali qu'il s'agissait de l'expérience « la plus près de la mort » qu'il avait vécue.

Ali a remporté ce troisième duel, mais il a reçu plusieurs coups de la part de l'infatigable Frazier. Selon plusieurs, ç'a été la dernière grande performance qu'il a livrée.

Le combat entre Muhammad Ali et George ForemanLe combat entre Muhammad Ali et George Foreman Photo : AFP

Cependant, son combat le plus mémorable a été le « Rumble in the Jungle », lorsqu'il a défait la jeune sensation George Foreman pour redevenir champion du monde des poids lourds à l'âge de 32 ans.

Plusieurs croyaient qu'Ali pouvait se blesser sérieusement contre le puissant Foreman, qui avait envoyé Frazier au tapis six fois dans une victoire au 2e round.

Devant une foule de plus de 60 000 spectateurs à Kinshasa, Ali a réussi à l'emporter contre toute attente pour s'approprier la ceinture des poids lourds pour une deuxième fois.

C'est en utilisant la stratégie du « rope-a-dope », en laissant Foreman se fatiguer et en encaissant tous ses coups, qu'Ali est arrivé à ses fins. Il l'a mis K.-O. au 8e round.

« Je vous avais dit que j'étais le meilleur », a-t-il insisté.

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