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Les 20 ans du Centre Bell

Centre Bell

Centre Bell

Photo : La Presse canadienne / Graham Hughes

La Presse canadienne
Prenez note que cet article publié en 2016 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

Ronald Corey a su dès le départ qu'il serait enchanté par le Centre Bell. « Ce qui était primordial pour moi, c'était l'angle des sièges. Je voulais que chacun ait une très belle vue sur la glace », dit celui qui a été le président du Canadien de Montréal de 1982 à 1999.

« La façon dont la foule encercle la patinoire, ça donne une ambiance incroyable. Pendant les entraînements, j'allais dans la dernière rangée en haut et j'entendais les coups de patin sur la glace. Je trouvais ça extraordinaire. »

Mercredi, il s'agira du 20e anniversaire du tout premier match de l'ère post-Forum du CH.

Le 16 mars 1996, le Tricolore a inauguré son nouveau domicile avec un gain de 4-2 contre les Rangers de New York.

Avec Mario Tremblay derrière le banc, le Canadien comptait notamment sur Pierre Turgeon, Vincent Damphousse, Saku Koivu et Jocelyn Thibault contre les Rangers de Colin Campbell, avec entre autres Mark Messier, Luc Robitaille, Alex Kovalev et Mike Richter.

L'idée d'un nouveau domicile avait commencé à germer dès le début des années 1990.

« J'ai commencé à y penser il y a près de 25 ans, poursuit Corey. À cette époque, les revenus de télé étaient moindres et les salaires augmentaient énormément. Pour accroître nos revenus, il fallait créer de nouveaux billets et de nouveaux produits VIP. C'était le début d'une vague de construction de nouveaux arénas, plus modernes. »

Pas moins de 16 arénas de la LNH sur 30 ont été inaugurés de 1995 à 2000, notamment ceux de Boston, Ottawa et Toronto.

Et pour Corey, le choix du site a été crucial.

« Quand j'ai trouvé l'endroit idéal, la gare Windsor, j'ai eu l'appui de la famille Molson, mentionne Corey, qui a maintenant 77 ans. Je ne voulais pas construire au coin Peel et Notre-Dame, en bas de la côte, vu l'absence de métro. C'était impensable, poursuit-il. La gare Windsor allait être accessible pour tout le monde, y compris les gens du West Island, en train de banlieue. Je suis extrêmement fier d'avoir construit à cet endroit-là. »

Nommé Centre Molson à l'origine, l'amphithéâtre, qui demeure l'un des plus achalandés en Amérique du Nord, porte son nom actuel depuis septembre 2002. Sur le plan architectural, il est le fruit du consortium Lemay-Lapointe-Magne.

« Nous avions réalisé un projet important avant le Centre Bell, soit l'agrandissement du Musée McCord, mentionne l'architecte Robert Magne, concepteur principal du Centre Bell. Je crois que c'est en partie grâce à ce projet que nous avons été retenus, avec l'équipe Lemay, pour réaliser le Centre Bell. »

« Il y avait un élément patrimonial important, l'intégration à la gare Windsor. Il fallait une équipe polyvalente et sensible au patrimoine. Et en consortium avec Dimakopoulos et associés, la firme Lemay avait réalisé un gros projet, le 1000 de la Gauchetière. »

« En 1994, notre équipe a eu l'occasion de visiter deux amphithéâtres en construction, celui d'Anaheim et celui de Chicago. Ils étaient par contre à l'écart, entourés de grands stationnements, alors que c'était l'opposé à Montréal : dense et en plein centre-ville », ajoute M. Magne, un Franco-Manitobain de Saint-Claude qui a étudié à McGill, après des études à Winnipeg et à Marseille.

« Il fallait aussi intégrer le bâtiment au site de la gare Windsor, à deux stations de métro et à une nouvelle gare de trains de banlieue. Ronald Corey était un lève-tôt. J'étais toujours à mon bureau de projet au Faubourg Sainte-Catherine à 7 h. Il arrivait et je discutais avec lui très tôt le matin. J'avais ce privilège et c'était très important. Il était vraiment l'élément rassembleur. C'était motivant. Ç'a été un travail d'équipe. »

Un peu partout autour de l'amphithéâtre, les projets de condos foisonnent actuellement. Et le Canadien a annoncé l'automne dernier des investissements de près de 100 millions de dollars pour moderniser ses installations.

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