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L'eau, responsable de l'explosion à Tianjin?

Lieu d'entreposage de voitures neuves près du site de l'explosion à Tianjin, en Chine.

Lieu d'entreposage de voitures neuves près du site de l'explosion à Tianjin, en Chine.

Photo : La Presse canadienne / Ng Han Guan

Reuters
Prenez note que cet article publié en 2015 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

Les autorités chinoises ont défendu le rôle des pompiers qui ont utilisé de l'eau pour contenir un incendie dans un entrepôt de produits chimiques dangereux à Tianjin, une méthode susceptible, selon des experts, d'avoir provoqué les explosions qui ont fait 54 morts.

Plus de 12 pompiers figurent parmi les victimes des deux énormes explosions de mercredi soir dans la zone portuaire de la ville, ont rapporté des médias officiels. Environ 700 personnes ont été blessées, dont 71 grièvement.

Un représentant de la municipalité a annoncé à la presse que les sauveteurs avaient retiré des décombres un survivant, identifié par la suite comme un pompier.

La chaîne de télévision CCTV a ensuite annoncé que la mort de 4 autres pompiers avait été confirmée et que 13 autres restaient portés disparus. Chine nouvelle avait fait état auparavant de la présence de 66 pompiers parmi les centaines de personnes hospitalisées.

Les explosions et l'incendie qu'elles ont provoqué ont détruit des centaines de conteneurs, des milliers de voitures et plusieurs bâtiments de la zone portuaire. Des colonnes de fumée continuaient de s'échapper du site de la catastrophe vendredi, car tous les foyers n'étaient pas complètement éteints.

L'entrepôt, conçu pour stocker des produits dangereux et toxiques, abritait principalement du nitrate d'ammonium, du nitrate de potassium et du carbure de calcium au moment des explosions, selon la police.

Le Conseil des affaires d'État, le gouvernement de la République populaire, a annoncé le lancement d'une campagne nationale d'inspection des produits chimiques dangereux et des explosifs ainsi que le renforcement des conditions de sécurité dans l'industrie, qui passera par une répression accrue des activités illégales.

« Les explosions désastreuses dans [...] l'entrepôt de matériaux dangereux du port de Tianjin ont provoqué des pertes en vie humaine, des dommages économiques et un impact social énormes », a dit le Conseil dans un communiqué publié sur son site Internet, assurant que des leçons « profondes » en seraient tirées.

Des pompiers prennent une pause après avoir combattu l'incendie de Tianjin. Au moins 12 pompiers sont morts dans les deux explosions.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Des pompiers prennent une pause après avoir combattu l'incendie de Tianjin. Au moins 12 pompiers sont morts dans les deux explosions.

Photo : Damir Sagolj / Reuters

L'eau pourrait avoir mis le feu aux poudres

Des experts chimistes ont expliqué que le carbure de calcium pouvait réagir avec l'eau pour créer de l'acétylène, un gaz hautement explosif. Une explosion peut ainsi se produire si l'on arrose du carbure de calcium avec de l'eau, ont-ils précisé.

L'agence de presse officielle Chine nouvelle a rapporté que plusieurs conteneurs stockés dans l'entrepôt avaient pris feu avant les explosions.

Lei Jinde, directeur adjoint du département de la propagande des pompiers chinois, qui dépend du ministère de la Sécurité publique, a déclaré au site Internet ThePaper.cn que le premier groupe de pompiers arrivé sur le site avait utilisé de l'eau.

« Nous savons qu'il y avait du carbure de calcium à l'intérieur, mais nous ne savions pas s'il avait déjà explosé. À ce moment-là, personne ne savait, les pompiers ne sont quand même pas stupides », a poursuivi Lei Jinde, expliquant que l'entrepôt était vaste et que la localisation précise du carbure de calcium à l'intérieur n'était pas connue.

Pour David Leggett, expert en sécurité des milieux chimiques en Californie, une explosion d'acétylène pourrait avoir provoqué celle du nitrate d'ammonium. Les deux explosions se sont produites à 30 secondes d'intervalle et la deuxième a été beaucoup plus puissante que la première.

« Dans mon esprit, la présence de nitrate d'ammonium contribue à expliquer l'ampleur des dégâts », a-t-il ajouté.

Ariel Fenster, professeur au département de chimie de l'Université McGill, évoque le problème du laxisme en matière des règles de sécurité en Chine. Selon lui, les pompiers ne savaient pas ce qu'il y avait dans ces entrepôts. 

S'ils avaient su, ils n'auraient certainement pas utilisé de l'eau pour essayer d'éteindre les incendies. Utiliser de l'eau aura été la pire des choses.

Ariel Fenster

Le professeur poursuit en assurant que normalement, au Canada, les autorités et les pompiers connaissent la liste des matières dangereuses des entrepôts, et peuvent ainsi agir en conséquence, ce qui n'est pas le cas en Chine.

Plusieurs milliers d'habitants de Tianjin, une agglomération d'environ 15 millions de personnes qui est le 10e port mondial, ont dû être relogés en raison des dommages aux immeubles et aux maisons proches des explosions.

Des spécialistes des risques biochimiques ont déclaré à la télévision qu'ils attendaient qu'une route d'accès soit dégagée pour commencer à étudier les risques de contamination chimique.

Des voitures brûlent après une explosion à Tianjin, en Chine.Agrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Des voitures brûlent après une explosion à Tianjin, en Chine.

Photo : Stringer China / Reuters

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