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Le plus vieux pas d'Amérique du Nord?

En bleu, tracé de l'empreinte de pied logée dans l'argile
En bleu, tracé de l'empreinte de pied logée dans l'argile Photo: Hakai Institute-Joanne McSporran
Radio-Canada

Des archéologues de l'Université de Victoria ont découvert sur une île de la côte ouest du Canada une empreinte de pied qui pourrait dater de 13 200 ans. Ce serait la plus vieille empreinte jamais découverte en Amérique du Nord.

Le premier humain à fouler le sol d'Amérique du Nord est-il passé par la côte ouest de la Colombie-Britannique? C'est ce que semble indiquer l'empreinte de pied humain découverte par les archéologues de l'Université de Victoria, Duncan McLaren et Daryl Fedge. Ceux-ci effectuaient des fouilles sur l'île Calvert, une réserve naturelle gérée par l'Institut Hakai dans le détroit de Haida Gwaii sur la côte centrale.  

L'archéologue Duncan McLaren a ressenti une vive émotion en voyant l'empreinte de pied.

Les cheveux se sont dressés sur ma nuque. Passer la truelle sur les sédiments et voir apparaître ces orteils!

Duncan McLaren, archéologue à l'Université de Victoria

Vieille de 13 200 ans

Daryl Fedge (agenouillé) et Duncan McLaren, archéologues de l'Université de Victoria, creusent les sédiments à marée basseDaryl Fedge (agenouillé) et Duncan McLaren, archéologues de l'Université de Victoria, creusent les sédiments à marée basse Photo : Hakai Institute - Joanne McSporran

L'équipe a découvert l'empreinte à la fin de l'an dernier, figée dans une couche d'argile grise recouverte de plusieurs épaisseurs de sédiments. Les archéologues l'ont photographiée, et en ont soumis un minuscule morceau au laboratoire. Les résultats de la datation au carbone 14 révèlent que l'empreinte pourrait dater de 13 200 ans.

L'équipe de chercheurs est retournée sur les lieux ce printemps, et a découvert en tout 12 empreintes de pas, qui ont toutes été soumises à la datation par radiocarbone. Si les résultats initiaux sont confirmés, cette première empreinte serait la plus ancienne trace de pas humain à être découverte en Amérique du Nord.

Les empreintes d'humains : très rare dans le monde

La découverte génère un grand intérêt au sein de la communauté scientifique et archéologique internationale. D'abord parce que si les empreintes de dinosaures et d'animaux abondent, les traces de pas humains sont plutôt rares. Moins d'une centaine de sites qui en contiennent ont été découverts de par le monde.

On trouve souvent des outils, ou des os d'animaux, mais trouver une empreinte de pied, c'est tellement excitant.

Duncan McLaren, archéologue à l'Université de Victoria

Cette découverte pourrait apporter un indice important aux théories expliquant la migration vers le sud des premiers peuples sur le continent.

La plus vieille empreinte de pied humain date de 3,5 millions d'années. Elle a été découverte par la paléoanthropologue Mary Leaky en Tanzanie.

D'après un reportage de Keith Vass

Colombie-Britannique et Yukon

Science