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Découverte du plus ancien système planétaire de la Voie lactée

Impression artistique du système Kepler-444
Impression artistique du système Kepler-444
Radio-Canada

Le plus ancien système planétaire connu à ce jour dans notre galaxie, la Voie lactée, a été mis au jour par une équipe internationale d'astronomes.

Ce système, qui compte au moins cinq planètes de taille proche de la Terre, est âgé de 11,2 milliards d'années.

Nous n'avons jamais rien vu de semblable : une étoile aussi vieille avec un grand nombre de petites planètes qui la rendent très spéciale.

Daniel Huber, Université de Birmingham

Ce système planétaire, baptisé Kepler-444, a été identifié à l'aide du télescope Kepler. Son étoile est une naine orange, environ 25 % plus petite que notre Soleil. Elle est donc moins chaude.

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Les cinq planètes sont d'un diamètre variant de 0,4 à 0,7 fois celui de la Terre, soit des tailles allant de celle de Mercure à celle de Vénus.

Kepler-444 se situe à 117 années-lumière de la Terre (une année-lumière équivaut à 9461 milliards de kilomètres).

Les planètes sont très proches de leur étoile. Ainsi Kepler-444f, la plus éloignée, en fait le tour en 9,7 jours, et la plus proche, Kepler-444b, en 3,6 jours.

À ces distances, ces exoplanètes sont toutes beaucoup plus chaudes que Mercure et ne sont pas habitables.

Nous voyons que des planètes de taille terrestre se sont formées pendant quasiment toute l'histoire de l'univers, né il y a 13,8 milliards d'années, ouvrant la possibilité de l'existence de vie ancienne dans la galaxie.

Tiago Campante, Université de Birmingham

Les auteurs de ces travaux publiés dans l'Astrophysical Journal affirment que cette découverte ouvre la voie à une plus grande compréhension de la formation des premières planètes dans la galaxie.

Avec les informations de Agence France-Presse

Science