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La sonde Maven réussit son insertion dans l'orbite de Mars

Représentation artistique de la sonde Maven s'approchant de Mars

Représentation artistique de la sonde Maven s'approchant de Mars

Photo : NASA

Radio-Canada
Prenez note que cet article publié en 2014 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

Après avoir parcouru 711 millions de kilomètres, le vaisseau spatial américain Maven a réussi son insertion en orbite autour de Mars dans la nuit de dimanche à lundi, a indiqué la NASA sur son site Internet.

L'objectif principal de la mission : tenter de mieux comprendre le mystère de la disparition de l'atmosphère martienne, qui avait permis à la planète rouge d'être propice à la vie dans un lointain passé. En effet, le climat de Mars, qui était chaud et humide lors de ses premiers milliards d'années, est par la suite devenu froid et sec.

La sonde de 2,45 tonnes doit maintenant commencer une période de cinq semaines de calibrage de ses instruments. À terme, elle se placera sur une orbite elliptique définitive de quatre heures et demie, qui lui permettra des observations sous toutes les latitudes, de toutes les couches de la haute atmosphère martienne, avec une altitude variant de 150 km à plus de 6000 km.

La sonde, construite par Lockheed Martin, passera une année à observer l'effet des vents solaires et d'autres particules sur la dissipation de l'atmosphère. En analysant la dynamique actuelle de la haute atmosphère martienne, il sera possible de comprendre les changements survenus au fil du temps, estiment les scientifiques.

Maven, une mission de 671 millions de dollars, est dotée de huit instruments, dont un spectromètre de masse pour déterminer les structures moléculaires des gaz atmosphériques et le senseur SWEA (Solar Wind Electron Analyser), mis au point par l'Institut français de recherche en astrophysique, qui analysera le vent solaire.

Le lancement de la sonde a eu lieu le 18 novembre 2013 (Nouvelle fenêtre) à Cape Canaveral en Floride. Son voyage entre les deux planètes a duré un peu plus de 10 mois.

Trois autres orbiteurs - deux américains et un européen - ainsi que deux « rovers » de la NASA étudient déjà la planète. Une sonde indienne doit en outre arriver mercredi.

Le saviez-vous?

Maven signifie Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN. C'est la seconde mission du programme américain Scout, composé de petites missions moins onéreuses dédiées à l'exploration de la planète rouge.

Avec les informations de Agence France-Presse, et Reuters

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