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La sonde Rosetta rencontre sa comète

Rosetta

Photo : AFP / C.CARREAU/ESA

Radio-Canada

Un moment clé de l'exploration spatiale vient d'être franchi : la sonde européenne Rosetta est entrée en orbite mercredi autour de la comète Tchourioumov-Guérassimenko (67P), à 400 millions de kilomètres de la Terre.

Lancée il y a 10 ans de Kourou, en Guyane française, Rosetta voyage à une vitesse de près de 55 000 km/h. Elle accompagnera la comète dans son voyage autour du Soleil, dont elle passera au plus près en août prochain.

Si tout va bien, la sonde larguera en novembre un engin à la surface de 67P. Cet atterrisseur équipé d'une dizaine d'instruments scientifiques effectuera des forages qu'il analysera. Les scientifiques pourront alors disposer de données intéressantes sur la nature même du noyau des comètes et sur leur origine. Ultimement, on pourra mieux comprendre comment se forment les planètes, en plus d'en savoir plus sur la composition chimique du système solaire.

Rosetta a parcouru plus de 6 milliards de kilomètres dans l'espace avant de croiser Tchouri, comme l'appellent affectueusement les scientifiques. D'un coût total de près de 1,9 milliard de dollars, la mission entamée il y a 20 ans est prévue pour durer au moins jusqu'en décembre 2015.

Les comètes sont devenues des objets d'étude privilégiés pour les astrophysiciens. Elles sont considérées comme des témoins de la matière primitive à partir de laquelle s'est formé le système solaire, il y a 4,6 milliards d'années.

Selon certaines théories, elles auraient même contribué à l'apparition de la vie sur la Terre en apportant de l'eau et des molécules organiques.

Les explications de Louis-Blouin

Avec les informations de Agence France-Presse

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