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Kepler ne sera plus jamais pleinement opérationnel

La sonde spatiale Kepler
Radio-Canada

C'est maintenant officiel : La NASA a annoncé qu'elle ne pourra remettre en pleine fonction son télescope spatial Kepler, dont la spécialité est de traquer les exoplanètes.

Les responsables de la mission tentent depuis le printemps de réparer deux des quatre mécanismes (volants d'inertie) qui permettent au télescope de pointer dans une direction donnée de la voûte céleste. Un premier est défectueux depuis juillet 2012 et un second depuis mai dernier. Cette panne empêche Kepler de faire son travail correctement.

Les ingénieurs espéraient réussir à en réparer au moins un, mais les tentatives ont échoué.

Pour l'heure, Kepler est en mode de fonctionnement de sécurité. Les panneaux solaires sont face au Soleil, ce qui permet de recharger les batteries et de garantir les communications avec la Terre. Il ne pourra cependant plus obtenir de nouvelles données scientifiques. Les scientifiques explorent les utilisations éventuelles du télescope dans son état actuel, dont la possibilité de l'utiliser pour confirmer de précédentes découvertes.

Le télescope se trouve actuellement à 64 millions de kilomètres de la Terre. Il avait été lancé en 2009 au coût de 600 millions de dollars. Sa mission avait une durée de vie initialement prévue de 3 ans et demi. Elle avait toutefois été prolongée en 2012 jusqu'en 2016.

Malheureusement Kepler n'est pas à un endroit où l'on peut envoyer des astronautes pour le réparer.

John Grunsfeld, NASA

Kepler est le premier télescope consacré à la recherche d'exoplanètes semblables à la Terre dans d'autres systèmes solaires de notre galaxie, la Voie lactée.

Il a révolutionné l'étude des exoplanètes, avec la découverte de 130 d'entre elles en orbite autour d'étoiles distantes. L'existence de 2700 autres planètes est en attente de confirmation.

Le saviez-vous?

En avril, des astronomes avaient annoncé la découverte, grâce à Kepler, de deux exoplanètes ayant la plus grande similarité avec la Terre jamais observée et où l'eau se trouverait peut-être à l'état liquide, ce qui permettrait potentiellement à la vie d'exister.

Science