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Tornade en Oklahoma : les autorités poursuivent les recherches

Radio-Canada

EN DIRECT - Le bilan des victimes de la tornade qui a dévasté lundi la municipalité de Moore, dans l'État de l'Oklahoma, a été revu à la baisse par les autorités mardi matin.

Depuis lundi soir, les bilans préliminaires faisaient état d'au moins 51 morts avec possibilité de 91 morts. Mardi, les autorités médicales de l'État de l'Oklahoma ont établi un bilan préliminaire de 24 morts, dont neuf enfants, et de 237 blessés, reconnaissant qu'en raison de la confusion initiale, des victimes avaient pu être comptées deux fois.

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La tornade d'un diamètre de près de trois kilomètres qui a ravagé une partie de la ville de Moore, lundi, en fin de journée, était d'une force d'au moins 4 sur l'échelle Fujita améliorée (EF). Selon le Service météorologique national américain, les vents ont atteint jusqu'à 320 km/h dans la petite municipalité de 55 000 habitants située près d'Oklahoma City.

Une quarantaine de minutes

Des dizaines de maisons, de commerces et d'édifices publics ont littéralement été soufflés par la tornade qui n'a laissé que quelques minutes aux citoyens pour se mettre à l'abri. 

La tornade a touché terre à 14h46 et progressé dans une zone densément peuplée pendant une quarantaine de minutes. Une centaine de maisons auraient été rasées par la tornade. Sur sa trajectoire se trouvait l'hôpital de Moore et des centres commerciaux, qui ont été complètement détruits.

Mardi matin, des équipes de secouristes et de pompiers continuaient de fouiller les débris de quarteirs entiers à la recherche de survivants. 

La gouverneure de l'Oklahoma, Mary Fallin, a déclaré que les autorités « travaillent aussi vite qu'elles le peuvent ». Les recherches se sont poursuivies toute la nuit, alors qu'il n'y a pas d'électricité et que les communications par cellulaires sont difficiles. Mme Fallin a aussi affirmé avoir reçu un appel téléphonique du président Barack Obama, qui lui a offert de fournir toute l'aide dont l'État aura besoin.

Washington décrète l'état de catastrophe majeure

Le président des États-Unis Barack Obama a rapidement décrété l'état de catastrophe majeure dans l'État, ce qui permettra de rendre les fonds fédéraux disponibles pour les personnes touchées. Lors d'un point de presse, mardi matin, il a promis de fournir toute l'aide nécessaire aux résidents de Moore.

Les hôpitaux de la région auraient reçu au moins 145 blessés, dont au moins 70 enfants, rapporte CNN. Plusieurs blessés se trouveraient dans un état critique.

La tornade a frappé au moins deux écoles sur son passage. Selon le média local KFOR, au moins 24 personnes seraient portées disparues dans les décombres de l'école primaire Plaza Towers, qui abritait 75 enfants et membres du personnel lorsque la tornade s'est abattue sur la ville.

Des témoins soutiennent que des enfants de troisième année ont été extirpés vivants de l'une des écoles. La Garde nationale a été appelée en renfort. Des volontaires et des chiens pisteurs ont également été mis à contribution. L'État du Texas a aussi indiqué qu'il enverrait des renforts en recherche et en sauvetage pour aider les autorités locales.

Certains disent qu'il s'agirait de la plus forte tornade jamais enregistrée, mais il est impossible de confirmer cette information pour le moment. Le classement final de la tornade ne pourra être émis qu'après examen des dommages. Selon des témoins, le cône était si large que la tornade ne donnait pas l'impression d'avoir une forme d'entonnoir, comme c'est le cas habituellement.

Nos pires craintes sont devenues réalité.

Bill Bunting, météorologiste du Service national de la météo

Les images diffusées par le réseau CNN ont montré des pâtés de maisons entiers soufflés par la tornade et au moins un immeuble en flammes. Les images du réseau américain montraient des voitures renversées, des immeubles détruits et des gens errant dans les débris.

Comment se forme une tornade?

Les tornades surviennent lorsqu'un front froid rabat une masse d'air chaud au sol. Aussitôt, un énorme nuage d'orage, appelé cumulonimbus, se crée dans le ciel. L'instabilité et de forts vents en altitude entraînent la formation d'un tourbillon de nuages et de poussières en forme d'entonnoir renversé, qui détruit tout sur son passage. Pour mieux comprendre le phénomène, consultez nos archives de l'émission Découverte.

Une puissante tempête dans le Midwest américain a provoqué la formation de plusieurs tornades qui avaient fait au moins deux morts en date de lundi matin.

Peu de maisons sont dotées de sous-sols en Oklahoma en raison du sol rocailleux. La construction d'un sous-sol nécessite un dynamitage, ce qui rend l'opération très coûteuse. Certains citoyens ont dû se réfugier dans des baignoires ou des réfrigérateurs pour se protéger de la tornade.

La banlieue de Moore avait été frappée par une importante tornade en 1999. La tempête avait permis de mesurer les vents les plus puissants jamais enregistrés à la surface de la planète. Celle de lundi, serait d'une force trois fois supérieure à celle d'il y a 14 ans.

Avec les informations de Agence France-Presse, Associated Press, et Reuters

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