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La ceinture de Kuiper

Représentation artistique de la ceinture de Kuiper

Représentation artistique de la ceinture de Kuiper

Photo : Université Johns Hopkins

Radio-Canada

Il existe deux ceintures d'astéroïdes en forme d'anneau dans notre système solaire : la principale et celle de Kuiper.

La première est large de 32 millions de kilomètres et se trouve entre les planètes Mars et Jupiter.

Des millions d'astéroïdes de forme irrégulière se trouvent dans cette ceinture principale, certains de la taille de fines particules de poussière rocheuse et métallique, d'autres ayant des centaines de kilomètres de diamètre.

Représentation de la ceinture principale d'astéroïdes

Représentation de la ceinture principale d'astéroïdes

Photo : NASA

Le plus gros, Cérès, a le statut de planète naine. Il a un diamètre de 952 km et est le seul à avoir une forme sphérique en raison de sa masse importante. la composant pourrait, selon certains scientifiques, avoir contribué à l'apparition de la vie sur Terre.

Cette ceinture n'est pas homogène : des zones entières sont vides, alors que d'autres sont densément peuplées.

Des astéroïdes, appelés géocroiseurs, sont parfois éjectés de la ceinture et croisent l'orbite de planètes.

La ceinture de Kuiper se trouve au-delà de l'orbite de Neptune. Elle est beaucoup plus vaste et massive que la première.

Représentation artistique de la ceinture de Kuiper

Représentation artistique de la ceinture de Kuiper

Photo : Université Johns Hopkins

Contrairement à cette dernière, elle est composée de matière plus volatile gelée, comme du méthane et de l'eau.

Quelques planètes naines se trouvent à l'intérieur de ses limites, telles Pluton, Makemake et Haumea.

Exploration des ceintures

Pioneer 10 a été le premier objet de fabrication humaine à traverser la ceinture principale, en juillet 1972. Les sondes Pioneer 11, Voyager 1 et 2, Galileo, Cassini, NEAR, Ulysses et New Horizons réussissent aussi ce passage sans subir de dommage.

S'ils étaient nerveux lors du passage des premiers engins, les responsables de missions ont vite compris que la faible densité de la ceinture rendait la probabilité d'une collision très faible.

Les toutes premières images rapprochées d'un astéroïde sont l'oeuvre de la sonde Galileo envoyée vers 951 Gaspra et 243 Ida en 1991.

Trois sondes, NEAR, Hayabusa et Dawn, ont spécifiquement été lancées pour observer des astéroïdes.

Dawn, la dernière en date, a été lancée en juillet 2007. Elle observera Vesta et Cérès. Cette sonde est le premier engin spatial à se mettre en orbite autour de deux corps planétaires différents autres que la Lune et la Terre.

Si la ceinture de Kuiper ferme notre système solaire, il existerait une dernière structure l'entourant : le nuage d'Oort. Composé de milliards de rochers recouverts de glace, il se trouve à la limite gravitationnelle de notre système : plus loin, un objet céleste, comme une comète, serait attiré plus fortement par une autre étoile.

Société