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Une vie extraterrestre autour des étoiles binaires?

Une vue d'artiste montrant l'étoile Kepler-47.

Une vue d'artiste montrant l'étoile Kepler-47.

Photo : AFP / T. Pyle / NASA

Radio-Canada

Des astronomes américains ont annoncé mardi soir qu'ils ont observé pour la toute première fois deux planètes en orbite autour d'une étoile binaire, c'est-à-dire deux étoiles mutuellement en orbite. Leur découverte fait augmenter les probabilités de vie extraterrestre.

Jusque-là, les chercheurs doutaient que plusieurs planètes puissent se trouver en orbite autour de deux étoiles tournant ensemble sur un même centre de gravité. Les dispositions, interactions et différences de trajectoires selon la position des planètes et de leurs étoiles rendaient improbable la présence de planètes dans ce type de système.

Des scientifiques de l'université de San Diego, en Californie, ont toutefois réussi à observer plusieurs planètes - au moins deux, peut-être trois - autour de Kepler-47, une étoile de la taille du Soleil qui est liée à une autre étoile trois fois plus petite. Ces deux, ou trois, planètes sont composées de gaz et leur taille est comparable à celle de Neptune.

Les astronomes californiens ont par ailleurs découvert que la plus éloignée des deux planètes se trouvait dans la « zone habitable » de ce système planétaire. Un morceau d'espace ni trop proche, ni trop loin des étoiles, qui se situe dans une zone tempérée où la vie pourrait exister.

« La moitié des étoiles que vous voyez la nuit dans le ciel sont des étoiles binaires », a déclaré Jerome Orosz, un des chercheurs de l'université de San Diego. « Le fait que l'on puisse trouver des planètes dans leurs zones habitables signifie (donc) qu'il y a beaucoup plus d'endroits » potentiels pour une vie extraterrestre, a-t-il affirmé.

Avec les informations de Agence France-Presse

Science