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Andromède et la Voie lactée : à quand la collision?

Représentation de la rencontre de deux géantes

Représentation de la rencontre de deux géantes

Photo : NASA

Radio-Canada

Les astrophysiciens ont établi depuis belle lurette que les galaxies voisines Andromède et la Voie lactée se dirigeaient inévitablement vers une collision. La question était d'établir quand.

Des mesures de la vitesse et de la direction de la trajectoire d'Andromède recueillies à l'aide du télescope spatial Hubble permettent aujourd'hui d'estimer le moment de la grande rencontre cosmique.

Les analyses de la NASA laissent à penser que cette collision frontale se produira dans 4 milliards d'années.

Andromède se situe actuellement à 2,5 millions d'années-lumière (une année-lumière correspond à 9460 milliards de km) de la Voie lactée, mais se dirige vers elle.

Les astrophysiciens expliquent que cette attraction provient de leurs forces gravitationnelles respectives et de la matière noire invisible qui les entoure.

Après quasiment un siècle de spéculations dans la communauté scientifique sur le destin d'Andromède et de sa voisine la Voie lactée, nous avons enfin une idée claire du déroulement de ces événements cosmiques au cours des prochains milliards d'années.

Sangmo Tony Sohn, Space Telescope Science Institute

Les simulations informatiques élaborées avec les données produites par Hubble laissent à penser qu'il faudra 2 milliards d'années de plus, après la rencontre entre les deux galaxies, pour que leur fusion soit complète.

De cette transformation naîtra une galaxie unique de forme elliptique, plus courante dans notre univers environnant.

Notre Voie lactée en ressortira donc complètement transformée, affirment les auteurs.

Science