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Butch Bouchard s'éteint à 92 ans

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Elmer Lach (à gauche) et Émile « Butch » Bouchard, en 2008

Photo : La Presse canadienne / Ryan Remiorz

Radio-Canada
Prenez note que cet article publié en 2012 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

Émile « Butch » Bouchard, ex-joueur étoile du Canadien de Montréal, est décédé samedi d'une longue maladie. Il était âgé de 92 ans.

Né à Montréal le 4 septembre 1919, Émile Bouchard ne se destinait pas à une carrière de hockeyeur. Après des études au Collège Roussin, il souhaitait travailler dans le domaine bancaire ou comme apiculteur.

Sportif accompli, il a pratiqué le baseball et la boxe, mais c'est à l'âge de 16 ans qu'il commence à s'adonner au hockey. Après avoir emprunté 35 $ à son frère Marcel pour s'acheter un équipement, il s'y met sérieusement et connaîtra beaucoup de succès, notamment avec les Maple Leafs de Verdun, de la défunte Ligue provinciale senior.

Le robuste défenseur de 1,88 m et 93 kg (6 pi 2 po et 205 lb) s'est rapidement fait remarquer. Le Canadien de Montréal lui offre son premier contrat professionnel dans le club de Providence (Rhode Island) dans la Ligue américaine. Il y disputera 12 matchs pendant la saison 1940-1941.

À son premier camp d'entraînement, avant la saison 1941-1942, Émile Bouchard parcourt à vélo les 80 km entre sa résidence de Montréal et la ville de Saint-Hyacinthe, site d'entraînement du Canadien à l'époque. Il s'assure par le fait même de ne pas passer inaperçu à son arrivée. Bouchard a obtenu un poste cette année-là et a passé les 15 saisons suivantes avec le club, devenant l'un de ses piliers à la ligne bleue.

Au cours de sa carrière de 15 saisons dans la Ligue nationale de hockey, Bouchard a disputé 785 matchs. Il a inscrit 49 buts et 144 aides pour 193 points. Joueur robuste, mais non belliqueux, Bouchard a accumulé 863 minutes de punitions au cours de sa carrière.

Il a été nommé capitaine avant la saison 1948-1949, en remplacement de Bill Durnan. Il a occupé ce rôle pendant huit ans, jusqu'à sa retraite à l'issue de la saison 1955-1956. Il a alors été remplacé par Maurice Richard.

Bouchard a participé à 113 rencontres de séries éliminatoires et a remporté quatre Coupes Stanley, en 1944, 1946, 1953 et 1956, les deux dernières à titre de capitaine. Il a inscrit 32 points (11-21) et amassé 121 minutes de pénalité dans ces matchs.

« Butch » Bouchard a été élu dans la première équipe d'étoiles de la LNH en 1945, 1946 et 1947 et dans la deuxième en 1944. Il a été admis au Temple de la renommée du hockey en 1966. Depuis 1975, la Ligue de hockey junior majeur du Québec rend hommage à son meilleur défenseur en lui remettant le trophée Émile-Bouchard.

Homme d'affaires averti

En plus d'une glorieuse carrière sur la glace, Émile Bouchard a également connu du succès en affaires. De 1938 à 1950, il a été apiculteur. Sea 1,2 million d'abeilles ont produit jusqu'à 7000 kilos de miel par année.

En 1948, il a ouvert le restaurant Butch Bouchard, angle de Montigny (maintenant boulevard de Maisonneuve) et Saint-André au centre-ville de Montréal. Le restaurant, ouvert jusqu'en 1983, faisait aussi office de cabaret et quelques grands noms de la chanson s'y sont produits, dont Charles Aznavour. Il était le rendez-vous des amateurs de hockey comme de l'élite de l'époque.

Bouchard a également pu jumeler affaires et sport. Il est devenu, en 1956, directeur des Royaux de Montréal de la Ligue internationale, à l'époque club-école des Dodgers de Brooklyn, puis de Los Angeles à compter de 1958. En 1957, il a été promu président. Le club a disputé sa dernière saison en 1960.

Émile Bouchard a aussi été très engagé dans la société. Il a, entre autres, présidé la campagne de financement pour la construction de l'aréna du Collège Roussin et, en 1961 et 1962, a été conseiller municipal de la ville de Longueuil. Il a aussi pris part aux activités de la Chambre de commerce et du Club optimiste de Longueuil, en plus de siéger aux conseils d'administration de la Palestre nationale et de l'Hôpital Sainte-Jeanne-d'Arc de Montréal.

La « saga » du chandail retiré

Dans le cadre des célébrations entourant le centenaire de l'équipe, le Canadien a retiré plusieurs numéros ayant appartenu aux grands joueurs qui ont marqué son histoire, dont le 3 d'Émile Bouchard. L'animateur et analyste Ron Fournier s'était lancé dans une campagne pour mousser la candidature de M. Bouchard et pour pousser le Tricolore à lui rendre cet honneur.

Fils de Calixte Bouchard et de Régina Lachapelle, Émile Bouchard a épousé l'artiste-peintre Marie-Claire Macbeth en 1946. Le couple a eu cinq enfants : Émile fils, vétérinaire, Jean, journaliste, Michel, cinéaste, Pierre, qui a porté les couleurs du Canadien de 1970 à 1978, et Marie-France, qui oeuvre dans le milieu théâtral.


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