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Cassini survole à nouveau Encelade

La lune Encelade

La lune Encelade

Photo : ASE

Radio-Canada
Prenez note que cet article publié en 2012 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

La sonde Cassini de la NASA est passée tout près du pôle Sud d'Encelade, l'une des 60 lunes de Saturne. En fait, la sonde a survolé la surface d'Encelade à 74 kilomètres d'altitude afin de permettre à son spectromètre de prélever des particules de glaces et de la vapeur d'eau rejetées par les geysers du satellite.

Les scientifiques utiliseront les données recueillies afin d'approfondir leurs connaissances de la composition, de la densité et des variations des jets.

Ce passage permettra aussi de mesurer les températures et de prendre d'autres photos de l'astre.

Les geysers d'EnceladeAgrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Les geysers d'Encelade

Photo : NASA

En octobre 2015, la sonde passera à 25 kilomètres de l'équateur.

Encelade est l'une des lunes de Saturne qui suscite le plus la curiosité. Le petit caillou céleste, qui fait à peine 500 kilomètres de diamètre, présente une activité volcanique inédite avec ses geysers d'eau et de glace, et ses molécules carboniques qui laissent penser qu'il y aurait sur Encelade tous les éléments nécessaires à la vie.

Le saviez-vous?

Encelade est l'un des quatre corps du système solaire sur lequel des éruptions ont été observées, avec Io (un satellite de Jupiter), Triton (un satellite de Neptune) et la Terre.

Une autre étude avait conclu que les geysers pouvaient s'expliquer par l'effet des marées auxquelles est soumis ce petit corps glacé, de par sa proximité avec Saturne. Il faut qu'un océan subsiste sous la couche de glace qui recouvre Encelade, du moins dans la région du pôle Sud, pour faire bouger la croûte de glace, estiment les chercheurs.

En 2011, les données fournies par le satellite Herschel de l'Agence spatiale européenne avaient permis de déterminer que la vapeur d'eau découverte dans la haute atmosphère de Saturne provient des geysers d'Encelade, une des lunes de la planète aux anneaux, selon (ASE).

Cassini-Huygens

Lancée en 1997, Cassini-Huygens est la première mission spatiale consacrée à l'exploration de Saturne. Elle est menée par la NASA, qui a réalisé le module orbital Cassini, et l'Agence spatiale européenne (ASE), fournisseur de l'atterrisseur Huygens qui s'est posé sur Titan, la plus grosse lune de Saturne. Cassini s'était inséré en orbite de Saturne le 1er juillet 2004 après un périple de 7 ans et de 3,5 milliards de kilomètres.

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