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Certains singes communiquent par ultrasons

Un tarsier

Un tarsier

Photo : iStockphoto

Radio-Canada

Le plus petit primate de la planète communique avec ses congénères par ultrasons, a découvert une équipe internationale de biologistes.

Cette particularité permet aux tarsiers des Philippines (Tarsius syrichta) de donner l'alarme sans se faire repérer par un prédateur.

Les mammifères qui peuvent émettre et percevoir des signaux dans les ultrasons ne sont pas nombreux. Ce sont notamment :

  • les baleines
  • les chats
  • certaines chauves-souris
  • certains rongeurs

Les biologistes étaient intrigués par les cris stridents de ces primates d'environ 15 cm, qui évoquent ceux d'une chauve-souris, alors qu'ils sont décrits comme étant habituellement silencieux.

Certains des chercheurs avaient déjà émis l'hypothèse que des ultrasons se cachaient derrière cet apparent silence, mais aucune recherche ne l'avait démontré formellement.

Pour l'établir, l'équipe a capturé six de ces mammifères pour évaluer l'acuité de leur ouïe. Les données montrent que ces animaux perçoivent des sons jusqu'à 90 000 Hz, ce qui représente un record chez les primates, qui n'est égalé que par très peu d'autres animaux.

Le saviez-vous?

L'ouïe humaine ne parvient pas à percevoir les sons au-delà de 20 000 Hz (ce qui définit la fréquence à partir de laquelle on commence à parler d'ultrasons). De petits primates, tels les ouistitis ou les lémuriens, émettent et réagissent parfois à des ultrasons, mais l'essentiel des fréquences qu'ils émettent se situe dans le domaine audible par l'oreille humaine.

Les vocalises de 35 tarsiers ont ensuite été enregistrées dans leur milieu sauvage. Ces cris se situent uniquement dans la fréquence des ultrasons, autour de 70 000 Hz.

Pour les chercheurs, cet « exemple extrême de communication acoustique dans les ultrasons purs » présente vraisemblablement de multiples avantages pour le tarsier.

Communications privées

Les ultrasons permettent aux tarsiers de communiquer entre eux sans être détectés par leurs prédateurs et leurs proies.

L'étude a d'ailleurs constaté qu'ils émettaient leur signal ultrasonique lorsqu'un humain approchait, ce qui laisse supposer un rôle d'alarme.

Ces primates ont les plus gros yeux de tous les mammifères proportionnellement à leur taille. Pourtant, leur rétine n'est pas adaptée à une vision nocturne. Les ultrasons pourraient donc les aider à capter les bruits des papillons de nuit ou des sauterelles.

Les détails de ces travaux sont publiés dans la revue Biology Letters de l'Académie des sciences britannique.

Avec les informations de Agence France-Presse

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