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L'effet « magnétique » des plaques tectoniques

La Terre

Photo : NASA

Radio-Canada
Prenez note que cet article publié en 2011 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

La fréquence des inversions du champ magnétique de la Terre dépend en partie de la répartition des plaques tectoniques à la surface de la planète, affirment des chercheurs français.

Le saviez-vous?

Le champ magnétique s'est inversé à de nombreuses reprises et à un rythme irrégulier au cours de l'évolution terrestre. Ainsi, de longues périodes sans inversion ont été séparées par des phases d'inversions plus fréquentes.

François Pétrélis et ses collègues du centre français de la recherche scientifique (CNRS) expliquent que cela ne signifie pas pour autant que les plaques déclenchent elles-mêmes les variations du champ magnétique.

En fait, l'inversion se déroule bel et bien dans le noyau liquide de la Terre. Ces travaux montrent cependant que ce phénomène n'est pas insensible à ce qui se passe à l'extérieur du noyau, notamment dans le manteau terrestre.

Le champ magnétique terrestre est produit par les écoulements du fer liquide qui ont lieu dans le noyau, 3000 kilomètres sous nos pieds.

Auteurs

Deux hypothèses pourraient expliquer le mécanisme à l'origine des inversions :

  • Dans la première, les plaques terrestres seraient directement responsables des variations de leur fréquence. Elles parviendraient jusqu'au noyau, où elles modifieraient les écoulements de fer.
  • Dans la seconde, les mouvements des plaques reflètent le brassage de matière dans le manteau et à sa base.

Dans ces deux cas, des mouvements de roches extérieures au noyau provoqueraient une asymétrie des écoulements dans le noyau liquide et influeraient sur la fréquence des inversions.

Le détail de ces travaux est expliqué dans les Geophysical Research Letters.

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