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Le crâne de l'Ugandapithecus major présenté

Ugandapithecus major

Ugandapithecus major

Photo : AFP / Jacques Demarthon

Radio-Canada

Le crâne fossilisé d'un grand singe vieux de 20 millions d'années découvert en juillet dernier sur le flanc du volcan Napak, dans le nord de l'Ouganda, a été présenté à la presse par l'équipe de paléontologues ougandais et européens qui l'a mis au jour.

Le paléontologue Martin Pickford, du Collège de France, a expliqué que c'est la première fois que l'on découvre un crâne aussi complet d'un Ugandapithecus major, lointain cousin des hominidés.

Le fossile d'un Ugandapithecus major

Photo : AFP / Jacques Demarthon

Le crâne était celui d'un mâle jeune adulte d'environ 10 ans, car ses dents, bien que complètement sorties, ne sont pratiquement pas usées.

La taille de son cerveau est similaire à celle d'un chimpanzé, mais ses dents se rapprochent davantage de celles d'un gorille. Les chercheurs estiment que la bête devait avoir la grosseur d'un babouin.

Lorsque l'animal a été fossilisé par la lave crachée par le Napak, le volcan était vraisemblablement situé dans un environnement tropical humide et fortement boisé, comme le montrent les nombreux fossiles de plantes et d'animaux (oiseaux, crocodiles, écureuils volants, cochons et très nombreux escargots) trouvés dans le voisinage.

La Pre Brigitte Senut, du Muséum national d'histoire naturelle, espère trouver son squelette complet lors d'une prochaine campagne de fouilles.

Contexte

Ce singe a foulé le sol terrestre avant la bifurcation entre les grands singes actuels et les êtres humains. Les scientifiques ne pensent donc pas que le spécimen révolutionnera les connaissances sur l'émergence de l'être humain.

Toutefois, son analyse permettra de mieux comprendre l'évolution des espèces durant la période qui a précédé cette bifurcation et sur la manière dont un certain nombre de caractéristiques se sont transmises ou non par la suite à d'autres espèces.

Déjà, les chercheurs ont constaté que le crâne présentait des creux caractéristiques que l'on retrouve chez les orangs-outangs modernes et d'autres grands singes, mais pas chez les chimpanzés ou les gorilles.

Le saviez-vous?

Les fragments d'os de cette espèce trouvés depuis 25 ans laissent penser que l'animal était un grimpeur arboricole.

Science