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Une étoile qui ne devrait pas exister

L’étoile SDSS J102915+172927

L’étoile a une masse plus petite que celle du Soleil et a probablement plus de 13 milliards d’années.

Photo : ESO

Radio-Canada

Une petite étoile détectée dans la Voie lactée intrigue les astrophysiciens.

L'astre peu brillant situé dans la constellation du Lion est très pauvre en éléments lourds, ce qui rend son existence « en théorie » impossible.

En effet, l'analyse des informations recueillies par les instruments du télescope VTL, de l'Observatoire austral européen au Chili, montre que cette étoile est composée pratiquement entièrement d'hydrogène et d'hélium, avec seulement une petite quantité d'autres éléments chimiques.

Cette composition particulière place l'étoile SDSS J102915+172927 dans la « zone interdite » de la théorie, largement acceptée, de la formation des étoiles. Les chercheurs ne comprennent donc pas comment l'astre s'est formé.

Il possède la plus faible quantité d'éléments plus lourds que l'hélium (ce que les astronomes appellent des « métaux ») de toutes les étoiles étudiées jusqu'à présent.

Cette pauvreté en métaux, selon les chercheurs, est très primitive. Ainsi, elle pourrait être une des plus vieilles étoiles jamais découvertes.

En outre, elle a une masse plus petite que celle du Soleil et a probablement plus de 13 milliards d'années.

Ce fut une surprise de trouver, pour la première fois une étoile dans cette "zone interdite" et cela signifie que nous allons probablement avoir à réviser quelques-uns des modèles de formation d'étoiles.

Elisabetta Caffau, Observatoire de Paris

Selon les chercheurs, cette étoile insolite ne serait probablement pas unique. Ils ont identifié plusieurs autres étoiles candidates qui doivent avoir des niveaux de métaux similaires.

Le détail de ces travaux est publié dans le magazine Nature.

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