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Le satellite Dawn est en orbite autour de l'astéroïde Vesta

Une représentation artistique du satellite Dawn

Une représentation artistique du satellite Dawn

Photo : NASA/JPL

Radio-Canada
Prenez note que cet article publié en 2011 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

Après un voyage de 2,8 milliards de kilomètres, la sonde spatiale Dawn s'est placée samedi en orbite autour de Vesta, l'un des plus gros astéroïdes du système solaire, a annoncé dimanche la NASA.

La sonde a transmis un signal à un laboratoire situé à Pasadena en Californie, le Jet Propulsion Laboratory, confirmant qu'elle était dans son orbite, à environ 188 millions de kilomètres de la Terre, dans la ceinture d'astéroïdes quelque part entre Mars et Jupiter.

« L'étude de Dawn sur l'astéroïde Vesta représentera une réussite scientifique majeure et ouvrira la voie à de futures destinations dans les années à venir », a déclaré dans un communiqué l'administrateur de la NASA, Charles Bolden.

Le poids de Vesta

Le moment précis de la mise en orbite de Dawn n'est pas encore connu.

La masse et la gravité de Vesta, que l'on ne peut qu'estimer pour le moment, ont déterminé ce moment. En effet, la masse de l'astéroïde détermine la force de son attraction gravitationnelle.

Si Vesta est plus massive, sa gravité est plus forte et Dawn aura été mise en orbite plus tôt. Si l'astéroïde est moins massif, sa gravité est plus faible et il aura fallu plus de temps à Dawn pour se mettre en orbite.

Lorsqu'ils auront plus de détails, les scientifiques pourront calculer avec précision le poids de Vesta.

L'astéroïde Vesta
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Ceci n’est pas une représentation artistique. C’est une image de Vesta captée par la sonde Dawn lors de l’approche.

Photo : NASA

Déjà, les premières images renvoyées de l'approche, prises à 41 000 kilomètres, montrent certains détails de l'astre.

Dotée d'un moteur électrique à propulsion ionique qui assure une poussée constante, la sonde, qui pèse 1,21 tonne, terminera la première partie de sa mission en juillet 2012. Elle se dirigera ensuite vers l'astéroïde Cérès, qu'elle atteindra en février 2015.

Les informations recueillies devraient permettre aux scientifiques de mieux comprendre les premiers moments de la formation du système solaire. La sonde est équipée de trois instruments scientifiques permettant d'étudier la surface et la composition chimique des deux astres.

Vesta possède un diamètre moyen de 530 km; c'est l'un des plus gros astéroïdes de la ceinture, le deuxième après Cérès (950 km). Les deux sont considérés des « protoplanètes », soit des corps dont la masse n'a pas été suffisante pour devenir de véritables planètes lors de la formation du système solaire.

« Ce sont deux des derniers mondes encore inexplorés de notre système solaire », a expliqué Robert Mase, directeur du projet Dawn.

Selon les scientifiques, Vesta pourrait ressembler à la Terre, avec un noyau de fer et des flots de lave alors que les astéroïdes voisins, comme Cérès, ressembleraient davantage aux lunes glacées de Jupiter et de Saturne.

Le saviez-vous?

Dawn, qui signifie « aube », est le premier engin spatial à se mettre en orbite autour de deux corps planétaires différents autres que la Lune et la Terre. Le satellite a été lancé en juillet 2007. Ce programme d'exploration est doté d'un budget de 466 millions de dollars américains.

La sonde Dawn autour de Vesta
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Représenation de la sonde en orbite autour de Vesta

Photo : NASA

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