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Un chaînon manquant dans l'évolution des dinosaures découvert?

Daemonosaurus chauliodus
Daemonosaurus chauliodus Photo: Smithsonian Institution
Radio-Canada

La découverte aux États-Unis d'un fossile appartenant à une créature aux dents acérées ayant vécu il y a 200 millions d'années pourrait permettre de combler un trou dans l'histoire de l'évolution des dinosaures, selon une étude publiée mercredi dans la revue britannique Proceedings of the Royal Society B.

Le court museau et les dents obliques du Daemonosaurus chauliodus n'avaient jamais été observés auparavant chez un dinosaure de la période triasique, souligne Hans-Dieter Sues du Muséum national d'histoire naturelle de la Smithsonian Institution, qui publie l'étude avec des collègues.

Daemonosaurus chauliodusLa taille d'un Daemonosaurus chauliodus par rapport à celle d'un homme Photo : Smithsonian Institution

Conservateur de paléontologie vertébrée au Muséum, M. Sues explique que la découverte représente un chaînon manquant entre des dinosaures qui ont vécu il y a 230 millions d'années sur le territoire qui est aujourd'hui l'Argentine et le Brésil, et les théropodes (dinosaures prédateurs bipèdes) apparus plus tard, comme le Tyrannosaurus rex.

Des caractéristiques anatomiques sur le crâne et le cou du Daemonosaurus indiquent qu'il s'agit d'une créature intermédiaire entre les plus anciens dinosaures prédateurs connus d'Amérique du Sud et les théropodes, selon M. Sues, qui cite notamment la présence de cavités sur des vertèbres du cou liées à la structure du système respiratoire.

Le fossile a été découvert à Ghost Ranch, au Nouveau-Mexique, dans le sud des États-Unis, un site qui a déjà livré des milliers de fossiles. N'ayant trouvé que la tête et le cou, les chercheurs n'ont pas pu déterminer précisément la taille du Daemonosaurus, mais pensent qu'il pouvait avoir le gabarit d'un grand chien.

Associated Press

Science