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De dinosaure à oiseau?

Anchiornis huxleyi

Anchiornis huxleyi

Radio-Canada
Prenez note que cet article publié en 2009 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

Un petit dinosaure du sous-ordre des théropodes, vieux de 155 millions d'années et qui avait quatre ailes, est découvert en Chine. Il devient le plus ancien animal connu recouvert de plumes.

S'agit-il d'un dinosaure à plumes ou d'un oiseau primitif? Un petit dinosaure du sous-ordre des théropodes, recouvert de plumes et qui avait quatre ailes, a été découvert en Chine.

L'Anchiornis huxleyi a été mis au jour dans la formation jurassique de Tiaojishan, dans le nord-est de la Chine. C'est le deuxième fossile de cette espèce à être identifié à ce jour, mais il est de loin le plus complet.

Selon le Dr Xing Xu, de l'Académie chinoise des sciences, la créature de 28 centimètres peut être classée dans la famille des troodontidés, et serait le plus ancien animal à être recouvert de plumes.

En fait, elle est entre 1 et 11 millions d'années plus ancienne que le plus vieil oiseau connu, l'Archaeopteryx.

Ce dernier fut découvert en Allemagne dans une strate géologique vieille de moins de 150 millions d'années.

Jusqu'à aujourd'hui, l'absence de plumes chez les dinosaures plus anciens que l'Archaeoptetyx constituait un chaînon manquant de l'évolution.

L'abondant plumage de l'Anchiornis huxleyi, notamment au niveau des pattes, apporte donc un nouvel éclairage sur l'évolution précoce des plumes à une période proche de la transition des dinosaures aux oiseaux.

Selon ses découvreurs, les plumes qui se trouvaient sur les parties inférieures des pattes avant et arrière ainsi que sur la queue du dinosaure ont conduit au développement de quatre ailes.

« Alors que les grandes plumes ont grandi au cours de l'évolution aviaire ultérieure, les plumes sur les ailes de derrière se sont réduites ou ont même été perdues. »

— Une citation de  Auteurs

En juin dernier, Xing Xu avait annoncé la découverte d'un autre dinosaure, le Limusaurus inextricabilis, pouvant être un ancêtre des oiseaux, vieux également de 155 millions d'années. Ce cératosaure herbivore avait un développement embryonnaire des doigts similaire à celui des oiseaux.

Avec les informations de Agence France-Presse, et Nature

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