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Un T-rex nain

Raptorex kriegsteini

Les crânes du Tyrannosaurus rex et du Raptorex kriegsteini

Photo : Université de Chicago/Paul Sereno

Radio-Canada

Le squelette fossilisé d'un dinosaure Tyrannosaurus rex miniature, découvert en Mongolie, s'avère la réplique exacte de son descendant, l'un des plus grands carnivores de l'histoire de la planète.

Le roi des lézards avait un ancêtre beaucoup plus petit que lui. Des paléontologues américains et chinois ont identifié un squelette fossilisé découvert en Mongolie comme étant celui d'un dinosaure Tyrannosaurus rex miniature.

Baptisé Raptorex kriegsteini, la bête s'avère être une réplique exacte de son descendant, l'un des plus grands carnivores à avoir foulé la surface de la planète.

Le raptorex mesurait trois mètres de long pour un poids d'une soixantaine de kilos. Il aurait vécu il y a au moins 125 millions d'années, soit des dizaines de millions d'années avant l'apparition des T-rex de grande taille.

Selon Paul Sereno, paléontologue à l'Université de Chicago, il s'agit d'un exemple unique d'un animal de petite taille qui avait déjà tous les traits physiologiques de ses descendants dont la masse était dans ce cas cent fois plus grande.

Raptorex kriegsteiniAgrandir l’image (Nouvelle fenêtre)

Photo : Université de Chicago/Mike Hettwer

« C'est étonnant, car aucun autre exemple ne me vient à l'esprit d'un animal qui était déjà la copie exacte de ce que ses descendants allaient devenir avec une taille beaucoup plus grande », affirme Paul Sereno.

L'animal était bipède et doté d'un crâne massif, démesuré par rapport à son torse et équilibré par une queue longue et lourde.

Il possédait une mâchoire puissante, de petits bras et était aussi doté de membres postérieurs musclés qui lui permettaient de courir vite.

L'empreinte de son cerveau faite par les chercheurs montre qu'il possédait, comme le T-rex, des bulbes olfactifs surdimensionnés qui lui donnaient un odorat très développé.

Le T-rex, qui a vécu entre 90 et 65 millions d'années avant notre ère, mesurait près de 15 mètres de long et pesait jusqu'à quatre tonnes.

L'équipe du Dr Sereno remettra dans les prochaines semaines le squelette à un musée de la Mongolie, pays où le fossile avait illégalement été excavé.

Avant l'apparition du T-rex, le plus grand dinosaure carnivore était l'Allosaure, mesurant 12 mètres de long, apparu il y a 150 millions d'années en Afrique, en Chine et en Amérique du Nord avant de s'éteindre.

Avec les informations de Agence France-Presse