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Une première exoplanète rocheuse

L'exoplanète Corot 7b
Impression artistique de la planète Corot 7b, qui se trouve à quelque 500 années-lumière de la Terre. Photo: ESO

L'exoplanète Corot 7b, découverte en début d'année, se révèle être la première planète rocheuse connue à ce jour hors de notre système solaire.

Près de 15 ans après la découverte de la première exoplanète en 1995, des astrophysiciens européens ont annoncé avoir trouvé une toute première planète de type rocheuse autour d'une autre étoile que notre Soleil.

L'exoplanète Corot 7b avait été observée en début d'année, mais sa composition n'avait pu être établie à ce moment.

Sa constitution n'est pas l'unique particularité de Corot 7b. Elle est également la plus petite jamais découverte, avec un rayon équivalent à 1,8 fois celui de la Terre. De plus, c'est la planète la plus proche de son étoile. Elle en fait le tour en seulement 20 heures (correspondant à la durée de son année).

Le spectrographe HARPS installé sur le télescope européen de 3,6 mètres de la Silla, au Chili, a également permis d'établir que sa masse correspondait à 4,8 fois celle de la Terre.

Vie impossible

La température dépasse 2000 degrés Celsius sur la face éclairée, puisqu'elle est située à seulement 2,5 millions de kilomètres de son étoile. L'astre pourrait avoir des océans de lave à sa surface. L'autre face, plongée dans la nuit, est glaciale, avec des températures qui plongent sous les -200 degrés Celsius.

À titre de comparaison, la Terre tourne à 150 millions de kilomètres du Soleil.

En avril dernier, Gliese 581e avait été présentée comme la plus petite exoplanète. Les découvreurs de Corot 7b estiment que seule la masse de cette dernière est connue, ce qui n'est pas le cas pour Gliese 581e.

Aujourd'hui, plus de 360 planètes ont été observées dans 298 systèmes planétaires, dont au moins 35 multiples. Ces objets sont habituellement très massifs, jusqu'à 20 fois la masse de Jupiter.

Avec les informations de Agence France-Presse