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Sur les traces de la vie

Radio-Canada
Prenez note que cet article publié en 2007 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

Les traces laissées par le robot Spirit permettent d'observer un environnement qui aurait été idéal pour le développement de la vie microbienne.

Spirit a fait l'une des observations les plus significatives de la mission américaine des robots martiens lancée en 2003, estiment les responsables de la NASA.

Une zone du sol dérangée par le robot lors de son déplacement montre des traces d'un environnement susceptible d'avoir abrité la vie microbienne.

Les dépôts mis au jour auraient probablement été produits lorsque de l'eau de source chaude ou de la vapeur est entrée en contact avec la roche volcanique.

Selon le géologue Steve Squyres, de la NASA, ce type d'endroit regorge de bactéries sur Terre.

Cette découverte est tout à fait fortuite. Le malfonctionnement de l'une des roues de Spirit produit un creux dans son sillon lors de ses déplacements.

En mai dernier, les scientifiques ont découvert que le sol rapporté à la surface était beaucoup plus brillant que constaté jusqu'à ce moment.

Des analyses ont permis de déterminer que le sol était très riche en silice, un constituant des roches sédimentaires qui représente 27 % de la croûte terrestre. Cette substance est aussi retrouvée dans les roches métamorphiques, magmatiques ou volcaniques.

Des examens plus poussés montrent que les dépôts auraient pu être produits de deux façons:

  • Ils se trouveraient à cet endroit après que de l'eau eut dissous la silice à un endroit pour la transporter ailleurs, à l'image d'un geyser terrestre.
  • L'autre hypothèse avancée est l'existence passée d'une fissure ou d'un trou d'origine volcanique duquel des gaz volcaniques et des minéraux volcaniques émanaient, principalement de la silice.

Spirit a été lancé le 10 juin 2003 et s'est posé le 3 janvier 2004 dans le cratère Gusev. Son jumeau, Opportunity, a été lancé le 8 juillet 2003, et s'est posé le 24 janvier 2004 sur Meridiani Planum.

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