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Deux robots dans la tempête

Radio-Canada
Prenez note que cet article publié en 2007 pourrait contenir des informations qui ne sont plus à jour.

Opportunity et Spirit, que la NASA a mis en hibernation, ne reçoivent plus les rayons solaires nécessaires pour alimenter leurs batteries, en raison des tempêtes de poussière qui obscurcissent la planète rouge depuis près d'un mois.

La survie des robots américains Opportunity et Spirit est menacée par des tempêtes de poussière qui balaient Mars depuis près d'un mois. C'est ce qu'a indiqué la NASA, vendredi.

Les particules de poussière en suspension dans l'atmosphère martienne obscurcissent la planète rouge, retenant 99 % des rayons solaires nécessaires pour alimenter les batteries des deux robots.

Opportunity et Spirit sont sur deux sites éloignés, au sud de l'équateur martien, mais la situation est particulièrement grave pour le premier, qui se trouve sur les bords du cratère Victoria, une énorme dépression géologique.

Quand la poussière épaisse a fait tomber la production électrique des panneaux solaires d'Opportunity à moins de 400 wattheures d'électricité par jour, alors qu'elle est normalement de 700 Wh, les ingénieurs de la NASA ont arrêté les mouvements du robot et la plupart de ses activités d'observation, y compris celles de son bras robotisé, des caméras et des spectromètres.

Mercredi, cette production est tombée à 128 Wh, la plus faible production d'électricité jamais enregistrée. L'agence spatiale américaine a alors décidé de réduire les communications d'Opportunity avec la Terre à une fois tous les trois jours environ.

Les deux robots sont désormais programmés de façon à ce qu'ils se mettent en marche brièvement le matin, qu'ils configurent quelques paramètres nécessaires pour la journée, puis qu'ils « se rendorment ». Le but est d'économiser suffisamment d'électricité pour maintenir une température interne suffisante.

C'est la première fois que la NASA prend une telle mesure. Les scientifiques de l'agence spatiale craignent que ces tempêtes ne persistent durant plusieurs semaines, ce qui pourrait mettre les deux robots totalement hors service.

Opportunity et Spirit sont arrivés sur la planète rouge en janvier 2004, pour une mission qui devait initialement durer trois mois. Les robots ont collecté des données sur la géologie de Mars, permettant notamment aux scientifiques de découvrir que la planète a déjà été moins sèche qu'elle ne l'est aujourd'hui.

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