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Un géant du papier prend forme

Radio-Canada

Le huitième groupe papetier mondial pourrait voir le jour si les actionnaires de la canadienne Abitibi-Consolidated et de l'américaine Bowater acceptent le projet de fusion. Inquiétude du côté des syndicats.

La fusion annoncée des papetiers Abitibi-Consolidated et Bowater fait craindre au Syndicat canadien des communications, de l'énergie et du papier (SCEP) de nouvelles pertes d'emplois.

Selon le président du plus important syndicat de l'industrie forestière au pays, Dave Coles, cette fusion devrait d'ailleurs convaincre Ottawa de convoquer les intervenants du secteur afin de discuter de l'avenir de cette industrie.

Les principaux dirigeants de Bowater et d'Abitibi-Consolidated ont affirmé, lundi, qu'aucune fermeture d'usines ou de scieries n'est prévue. M. Coles note cependant que les précédentes fusions dans ce secteur ont, la plupart du temps, entraîné des fermetures d'usines et des pertes d'emplois et craint que celle-ci n'accroisse la dévastation dans les communautés forestières déjà durement frappées.

L'Association des produits forestiers du Canada (APFC) estime pour sa part que la fusion des deux papetières permettra d'améliorer la compétitivité de l'industrie canadienne dans ce domaine. Le président de l'APFC, Avrim Lazar, souligne que les gains en efficacité se traduiront fort probablement par des pertes d'emplois, mais que les emplois préservés seront plus durables.

M. Lazar croit que la tendance mondiale étant à la consolidation, on doit se réjouir de voir le siège social de la nouvelle compagnie fusionnée demeurer à Montréal, assurant ainsi le maintien d'emplois au Canada et créant un premier géant canadien du papier.

Le président-directeur général du Conseil de l'industrie forestière du Québec, Guy Chevrette, ajoute que d'autres transactions du genre sont à prévoir. « Il va y avoir d'autres gestes similaires, mais en plus petits. La crise structurelle que nous traversons force à solidifier les entreprises, à les consolider. Ça fait partie du décor qu'on avait prévu et prédit il y a à peine un an », a dit M. Chevrette.

AbitibiBowater: un chiffre d'affaires de 9 milliards

Le chiffre d'affaires du nouveau groupe, appelé AbitibiBowater, dépassera les 9 milliards de dollars. Les bureaux de l'actuel siège de Bowater à Greenville, en Caroline du Sud, dirigeront dorénavant les ventes régionales.

AbitibiBowater, avec ses 32 papeteries et ses 35 scieries, essentiellement dans l'est du Canada et le sud-est des États-Unis, deviendra le troisième groupe papetier en Amérique du Nord et le huitième à l'échelle mondiale.

Les deux groupes sont actuellement victimes d'un secteur papetier en pleine crise. Depuis deux ans, Abitibi-Consolidated n'a enregistré aucun profit, une situation que vit Bowater depuis 2001. Le titre d'Abitibi s'est déprécié de 31 % l'an dernier, celui de Bowater, de 24 % au cours de la même période.

La fusion par échange d'actions devrait permettre, selon les responsables des deux entreprises, de réaliser des économies d'échelle de plus de 300 millions de dollars annuellement. « Les gains d'efficacité seront réalisés dans des domaines comme la fabrication, les frais généraux, les frais de vente et d'administration, la logistique et l'approvisionnement », précise l'entreprise. Ces mesures d'économie s'ajoutent à celles déjà en vigueur dans les deux entreprises.

Les actuels actionnaires du groupe américain Bowater contrôleront 52 % de la nouvelle entreprise; ceux d'Abitibi-Consolidated contrôleront les 48 % restants.

L'actuel président et chef de la direction d'Abitibi-Consol, John W. Weaver, occupera le poste de président du conseil d'administration d'AbitibiBowater. Le poste de PDG de la nouvelle entreprise sera occupé par David J. Paterson, président du conseil ainsi que président et chef de la direction de Bowater.

La nouvelle entreprise entend inscrire ses actions aux bourses de New York et de Toronto.

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