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Quand une étoile explose

Radio-Canada

Pour la première fois, des chercheurs observent en direct l'explosion d'une supernova dans une galaxie située à quelque 440 millions d'années-lumière, vers la constellation du Bélier.

L'explosion d'une supernova, étoile massive en fin de vie, a été observée pour la première fois en direct.

Ces événements sont très rares, il y en aurait eu quatre au cours du dernier millénaire dans notre galaxie. Ils ont toujours été détectés après coup, grâce à la localisation d'un éclat extraordinaire.

Cette fois, l'explosion a commencé à se produire le 18 février 2006 dans une galaxie située à 440 millions d'années-lumière dans la direction de la constellation du Bélier.

Des astronomes britanniques des universités Leicester et Hertfordshire ont d'abord décelé un rayonnement gamma inhabituel qui a duré près de 40 minutes. Habituellement, la durée d'un tel phénomène est de quelques millisecondes. Ce type d'émission est considéré comme précurseur d'une supernova.

La période de rayonnement a été si longue que le satellite Swift de la NASA a pu focaliser tous ses instruments sur le phénomène. Ainsi, les astronomes à Terre ont pu observer l'explosion de l'étoile avec leurs télescopes.

Le détail de ces observations permettra aux astronomes de mieux comprendre l'évolution d'une supernova à ses débuts et de voir comment les matériaux éjectés lors de l'explosion évoluent dans les temps qui suivent.

Cette supernova était une étoile massive d'une masse vingt fois supérieure à notre Soleil.

L'explosion de ces corps célestes se produit lorsqu'ils ont épuisé leur combustible nucléaire.

Les travaux complets sont publiés dans le magazine Nature.