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Les microbes, une piste de solution aux changements climatiques

Une personne manipule des instruments dans un laboratoire.

Certains microbes peuvent contribuer au captage du carbone, selon des spécialistes.

Photo : iStock

Devant les changements climatiques, « les microbes peuvent faire partie de la solution », affirme Lisa Stein, professeure de microbiologie et spécialiste des changements climatiques à l'Université de l'Alberta.

Certains microbes, tels que les méthanotrophes, consomment le méthane dans l'atmosphère et peuvent contribuer au contrôle des gaz à effet de serre.

Mary E. Lidstrom, microbiologiste à l’Université de Washington, étudie les bactéries qui se développent à partir du méthane depuis maintenant 50 ans. Il y a quelques années, elle s’est intéressée à l'élaboration d’une technologie qui pourrait permettre d’utiliser ces bactéries pour éliminer le méthane des flux gazeux et, ainsi, contribuer à ralentir le changement climatique.

Au cours des dernières années, un intérêt croissant s’est manifesté pour trouver des façons d’utiliser les microbes afin de combattre le changement climatique, explique-t-elle.

Cependant, il est difficile de rendre cette technologie efficace à grande échelle.

Mary E. Lidstrom note qu’il serait possible d’utiliser cette technologie aux endroits où la concentration de méthane dans l’air est élevée. Elle parle notamment des décharges, des puits de gaz qui fuient, des fermes laitières ou encore des élevages de bétail, qui émettent de grandes quantités de méthane.

Toutefois, cette technologie est limitée à l’échelle des laboratoires pour le moment.

Notre objectif consiste à avoir un projet-pilote à mettre en œuvre sur le terrain dans deux ou trois ans pour démontrer le bien-fondé de cette technologie. C’est à ce moment-là que nous commencerons à amasser des fonds de capital-risque pour passer à l'échelon supérieur et pour la commercialiser, dit Mary E. Lidstrom.

Les microbes, des émetteurs de gaz à effet de serre

Certains microbes peuvent également émettre des gaz à effet de serre.

Toutefois, Lisa Stein souligne que lorsqul’un écosystème est sain, le processus de production et de consommation du méthane s’équilibre naturellement et la quantité de méthane émise par les microbes est minime.

Cependant, le changement climatique a un impact sur les microbes et entraîne une plus forte production de gaz à effet de serre de la part de ces micro-organismes. Lisa Stein ajoute qu’il est possible de manipuler l'écosystème pour favoriser la consommation de méthane par les microbes. Ses recherches tentent de créer des habitats propices pour que ce cycle revienne à un point d’équilibre.

Nous pouvons également trouver des moyens d’empêcher les micro-organismes de produire des gaz à effet de serre et d’améliorer les processus de consommation afin de faire basculer l’équilibre de la production de gaz à effet de serre vers la consommation.

Une citation de Lisa Stein, professeur de microbiologie et spécialiste des changements climatiques à l'Université de l'Alberta

Faire partie de la solution

Afin de réduire les émissions de méthane au pays, Lisa Stein croit que les microbes doivent davantage être inclus dans les recherches et dans les discussions, bien qu'ils soient arrivés plus tard dans la conversation au sujet des changements climatiques.

Si on regarde la manière dont les réunions de la COP sont organisées ou la façon dont les rapports du GIEC ont commencé, c’était majoritairement des chimistes et des physiciens qui ont remarqué l’augmentation des gaz à effet de serre dans l'atmosphère, note-t-elle.

Lisa Stein ajoute que des conversations doivent également avoir lieu à propos de l’oxyde nitreux. Les émissions de ce gaz augmentent en raison de l'activité humaine. Ce gaz à effet de serre a des effets 300 fois plus puissants que le dioxyde de carbone, souligne-t-elle.

Avec des informations de Liam Harrap

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