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Après un survol proche de la Lune, la capsule Orion entame son retour vers la Terre

La capsule Orion, la Terre et la Lune.

Orion a capté des images de la Terre et de la Lune depuis son orbite lunaire lointaine, dont celle-ci prise le 28 novembre par une caméra installée sur l'un des panneaux solaires du vaisseau.

Photo : NASA

Agence France-Presse

La capsule spatiale Orion de la NASA a réalisé lundi un survol de la Lune à moins de 130 kilomètres de sa surface, une spectaculaire manœuvre qui marque le début du retour vers la Terre de cette première mission du programme Artemis.

En effectuant ce survol très proche de la surface, le vaisseau a profité de l'attraction gravitationnelle de la Lune pour se propulser sur sa trajectoire de retour.

La communication avec la capsule a été interrompue durant 30 minutes lorsqu'elle est passée derrière la face cachée de la Lune. Elle devait également survoler les emplacements d'alunissage de missions Apollo.

La capsule dans l'espace.

Au 19e jour de la mission Artemis 1, une caméra placée sur l'un des panneaux solaires d'Orion prend une image de la capsule et de la Terre.

Photo : NASA

L'indispensable poussée du moteur principal du module de service européen, qui propulse la capsule, a duré un peu plus de trois minutes.

Il s'agissait de la dernière grosse manœuvre de la mission. Cette dernière avait débuté par le décollage de la nouvelle mégafusée de la NASA le 16 novembre, pour un voyage devant durer 25 jours et demi au total.

Orion n'effectuera désormais que de légères corrections de trajectoire jusqu'à son amerrissage dans l'océan Pacifique, au large de la ville américaine de San Diego, le dimanche 11 décembre à 12 h 40 (HNE). Elle sera récupérée par un navire de la marine américaine et hissée à son bord.

Au cours de la mission, Orion a passé environ six jours en orbite distante autour de la Lune.

Il y a une semaine, ce tout nouveau vaisseau a battu le record de distance d'une capsule habitable en s'aventurant à un peu plus de 432 000 km de notre planète — plus loin que les missions Apollo.

La capsule ne transporte pas de passager, le but de cette mission Artemis 1 étant de vérifier que le véhicule est sûr pour un futur équipage.

L'objectif principal est de tester la résistance du bouclier thermique d'Orion – le plus grand jamais construit – lorsqu'il entrera dans l'atmosphère terrestre à une vitesse de 40 000 km/h. Il devra supporter une température de moitié aussi chaude que celle de la surface du Soleil (2800 °C).

Avec le programme Artemis, les Américains entendent établir une présence durable sur la Lune, afin de préparer un voyage vers Mars.

La mission Artemis 2 emmènera, elle, des astronautes jusqu'à la Lune, toujours sans y atterrir. Cet honneur sera réservé à l'équipage d'Artemis 3.

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