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Le plus grand volcan actif du monde entre en éruption à Hawaï

Image montrant de la lave sur le bord de la caldeira au sommet du volcan Mauna Loa.

Cette image provient d'une caméra de recherche positionnée sur le bord nord de la caldeira au sommet du volcan Mauna Loa.

Photo : USGS

Agence France-Presse

Le plus gros volcan actif du monde, le Mauna Loa, situé à Hawaï, est entré en éruption pour la première fois en près de 40 ans : spectaculaire, sa fureur ne menace pas les habitations pour l'instant, mais autorités et experts appellent à la prudence.

L'éruption, qui a débuté dimanche à 23 h 30 locales, selon l'Institut américain de géophysique (USGS), charrie des torrents de roches en fusion sur la partie supérieure du volcan.

Elle provoque aussi d'épais nuages de fumée en altitude au-dessus de l'île américaine d'Hawaï, la plus grande de cet archipel du Pacifique. Les volutes sont ainsi visibles à plus de 70 kilomètres à la ronde, selon l'USGS.

Initialement contenue dans le cratère au sommet, la lave coule désormais par des fissures sur les flancs du Mauna Loa, et les spécialistes surveillent la situation de près.

Aucune évacuation n'a été ordonnée par les autorités, mais la zone proche du sommet et certaines routes de l'île sont fermées par mesure de précaution.

L'éruption du Mauna Loa a migré du sommet vers la zone de la crevasse nord-est, où des fissures alimentent plusieurs coulées de lave, a expliqué l'USGS sur son site Internet.

Il n'y a pour l'instant pas de risques pour les habitations situées sous la zone d'éruption, selon l'institut, qui met toutefois en garde contre la volatilité de ce volcan, le plus large du monde – il couvre la moitié de l'île d'Hawaï et sa superficie dépasse celle de l'ensemble des autres îles de l'archipel additionnées.

« Les premières phases d'une éruption du Mauna Loa peuvent évoluer vite et l'emplacement et l'avancement des coulées de lave peuvent changer rapidement. »

— Une citation de  Institut américain de géophysique

Selon l'institut, les vents pourraient aussi charrier du gaz volcanique et des cheveux de Pélé, des fibres de verre volcaniques, tirant leur nom de la déesse hawaïenne du feu, qui se forment lorsque des gouttelettes de lave s'étirent en fin de filaments sous l'effet des bourrasques. Affûtées comme des lames de rasoir, elles sont dangereuses pour la peau et les yeux.

Les services météorologiques américains (NWS) ont averti que des cendres volcaniques et des débris pourraient s'accumuler autour du volcan. Cela peut causer une gêne respiratoire chez les habitants ou perturber le fonctionnement des moteurs ou des systèmes électroniques.

Silencieux depuis 1984

Le Mauna Loa, ou Longue Montagne en hawaïen, n'était plus entré en éruption depuis 1984. Il avait alors vomi de la lave pendant 22 jours, produisant des coulées de lave qui ont échoué à seulement sept kilomètres de la ville d'Hilo, située au nord-est du volcan.

« Le fait qu'il s'agisse d'une montagne dangereuse qui n'est pas entrée en éruption depuis 1984 - la plus longue pause éruptive de son histoire - est la raison pour laquelle nous devrions tous avoir un œil dessus. »

— Une citation de  Robin George Andrews, volcanologue

Selon lui, les coulées de lave qui s'échappent par les crevasses nouvellement formées sur le flanc nord-est du volcan représentent une nouvelle dimension dangereuse [de] l'éruption. Mais à moins d'un accroissement spectaculaire de leur débit, la ville d'Hilo et ses 44 000 habitants devraient être préservés.

Le Mauna Loa culmine à 4169 mètres et est l'un des six volcans actifs de l'archipel d'Hawaï. Il est entré en éruption 33 fois depuis 1843.

L'île principale de l'archipel abrite également un volcan légèrement plus haut par sa taille, le Mauna Kea, qui mesure 4207 mètres.

Juste au sud-est du Mauna Loa, le volcan Kilauea connaît, lui, une activité très soutenue, avec des éruptions quasiment ininterrompues entre 1983 et 2019. Sa dernière en date, mineure, est en cours depuis plusieurs mois.

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