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Deux fois plus de feux de forêt dans le monde qu’il y a 20 ans

Des pompiers combattent un incendie de forêt dans le sud-ouest de la France.

Des pompiers allemands combattent un incendie de forêt dans le sud-ouest de la France. Par rapport à 2001, les feux de forêt dévorent chaque année 3 millions d'hectares de plus, une surface qui équivaut à la superficie de la Belgique, montrent des données satellitaires.

Photo : Getty Images / AFP / THIBAUD MORITZ

Agence France-Presse

Les incendies détruisent désormais deux fois plus de couvertures forestières dans le monde qu'au début du siècle, en grande majorité au sein de la forêt boréale, « probablement » en raison du changement climatique, selon une étude révélée mercredi.

Par rapport à 2001, les feux de forêt ravagent désormais chaque année environ 3 millions d'hectares de plus, soit une superficie équivalente à celle de la Belgique, selon des données satellitaires compilées par le Global Forest Watch (GFW), le World Resources Institute (WRI) et l'Université du Maryland.

70 % des surfaces dévorées par les flammes en 20 ans concernent les forêts boréales, qui recouvrent une grande partie de la Russie, du Canada et de l'Alaska, et qui constituent parmi les plus grands puits de carbone de la planète.

En Russie, ce sont 53 millions d'hectares qui ont brûlé depuis 2001, soit quasiment la superficie de la France.

Les feux, selon l'étude, représentent plus d'un quart de la perte totale du couvert forestier depuis le début du siècle, le reste étant causé par la déforestation ou d'autres causes naturelles (tempêtes et inondations).

Au final, la perte de couverture forestière due aux incendies augmente d'environ 4 % par an, soit 230 000 hectares supplémentaires. Et environ la moitié de cette augmentation est due aux incendies plus importants dans les forêts boréales, probablement le résultat du réchauffement des températures dans les régions septentrionales, notent les chercheurs.

Selon eux, le changement climatique est probablement un facteur majeur de ces augmentations, les vagues de chaleur extrêmes, qui rendent les forêts arides, étant désormais cinq fois plus probables aujourd'hui qu'il y a un siècle et demi.

Émissions massives de gaz à effet de serre

La destruction de la forêt par ces incendies, aggravés par la sécheresse et les fortes chaleurs, entraînent des émissions massives de gaz à effet de serre, ce qui aggrave encore le changement climatique par le mécanisme d'une boucle de rétroaction incendie-climat, ajoutent-ils.

Dans ces régions boréales, le CO2 s'est accumulé dans le sol pendant des centaines d'années et a été protégé par une couche humide sur le dessus, a expliqué à l'AFP James McCarthy, analyste de GFW. Ces incendies, plus fréquents et plus graves, brûlent cette couche supérieure et libèrent ce CO2.

Cette dynamique, avertit l'étude, pourrait à terme faire perdre aux forêts boréales leur statut de puits de carbone.

Les chercheurs appellent les gouvernements à améliorer la résilience des forêts en mettant fin à la déforestation et en limitant certaines pratiques locales de gestion forestière, notamment le brûlage contrôlé, très à risque pendant les périodes de sécheresse. Les forêts sont l'un des meilleurs moyens de défense dont nous disposons contre le changement climatique, a souligné M. McCarthy.

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