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Le fossile d’un dinosaure inconnu jusqu’à maintenant découvert en Argentine

Un homme se tient devant un crâne fossilisé d'un Meraxes gigas qui a la bouche ouverte.

Le paléontologue argentin Pablo Gallina devant une réplique du fossile d'un Meraxes gigas à l'université Maimonides de Buenos Aires, le 7 juillet 2022.

Photo : AFP / Luis Robayo

Agence France-Presse

Les restes d'un dinosaure géant inconnu, caractérisé par son énorme tête et ses petits bras, ont été découverts en Argentine par une équipe internationale de paléontologues.

Baptisé Meraxes gigas – d'après le nom d'un dragon présent dans la série Game of Thrones – ce prédateur carnivore a été découvert lors de fouilles menées pendant quatre ans dans le nord de la Patagonie argentine. Le crâne avait été retrouvé en premier en 2012.

Représentation artistique du Meraxes gigas

Représentation artistique du Meraxes gigas

Photo : Carlos Papolio

Nous avons gagné au loto, on l'a découvert dès la première matinée de fouilles, a expliqué à l'AFP Peter Makovicky, de l'Université du Minnesota, aux États-Unis.

Le crâne mesurait plus d'un 1,20 mètre, et l'animal plus de 10 mètres, pour un poids d'environ 4 tonnes. Mais ses membres supérieurs n'étaient pas plus longs que 60  centimètres, soit la moitié du crâne, et l'animal ne pouvait pas les utiliser pour atteindre sa bouche, précise le chercheur.

L'équipe de scientifiques, qui a publié les résultats de ses recherches dans la revue Current Biology, estime que la petite taille des bras donnait à l'animal un certain avantage pour survivre.

Selon M. Makovicky, à mesure que la tête grossissait, elle devenait l'outil dominant de leur arsenal prédateur, assumant la fonction que les membres supérieurs avaient chez des espèces plus petites.

Deux paléontologues analysent la dentition d'un fossile de dinosaure.

Les paléontologues argentins Sebastian Apesteguia (à gauche) et Pablo Gallina observent une réplique du fossile d'un Meraxes gigas.

Photo : AFP / Luis Robayo

Juan Canale, coauteur de l'étude et chef de projet au musée Ernesto Bachmann de Neuquen, dans le sud de l'Argentine, va même plus loin.

Je suis convaincu que ces bras proportionnellement réduits avaient une fonction. Le squelette montre d'importantes insertions musculaires et des ceintures pectorales complètement développées, les bras avaient donc des muscles puissants, explique-t-il dans un communiqué.

Ils pouvaient utiliser leurs bras pour leur comportement reproductif, comme tenir la femelle pendant l'accouplement ou se soutenir pour se relever après une pause ou une chute.

Une allure imposante

Les Meraxes gigas ont vécu sur Terre il y a 90 à 100 millions d'années, pendant le Crétacé, à une époque où la région était plus humide, plus boisée et beaucoup plus proche de la mer, souligne M. Makovicky.

Ils pouvaient vivre jusqu'à une quarantaine d'années, un âge avancé pour des dinosaures. Ils chassaient vraisemblablement des sauropodes vivant à la même époque, dont des restes ont été découverts sur le site de fouilles.

Avec son crâne truffé de crêtes, de sillons, de bosses et de petites cornes, Meraxes gigas avait certainement l'air très imposant, il ressemblait à une gargouille, explique M. Makovicky.

Ce sont les types de caractéristiques qui, chez les animaux vivants, font souvent l'objet d'une sélection sexuelle, souligne le chercheur, précisant que ces espèces utilisaient leur crâne massif comme un panneau d'affichage pour se faire remarquer par des partenaires potentiels.

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