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La découverte de fossiles permet d’expliquer comment le panda est devenu végétarien

Un panda géant de Chengdu mange du bambou.

Un panda adulte peut consommer 45 kg de bambou quotidiennement.

Photo : iStock / JIE GAO

Agence France-Presse

La découverte en Chine de fossiles d'un ancêtre du panda a permis à des chercheurs de résoudre le mystère autour du « sixième doigt » du mammifère, lui permettant de tenir les tiges de bambous qui constituent la majorité de son régime alimentaire.

Ces fossiles, vieux d'environ six millions d'années, ont été découverts dans la province du Yunnan, dans le sud-ouest de la Chine. Parmi eux, un os du poignet particulièrement large, appelé « sésamoïde radial ».

Il s'agit de la plus ancienne preuve de l'existence d'un sixième doigt chez le panda géant, qui lui permet de saisir et de briser d'épaisses tiges de bambou, ont souligné les chercheurs dans la dernière édition de la revue Scientific Reports.

Ce fossile appartient à un ancêtre du panda appelé « Ailurarctos », aujourd'hui éteint, qui vivait en Chine il y a entre six et huit millions d'années.

Une reconstitution artistique du panda disparu Ailurarctos en Chine.

Une reconstitution artistique du panda disparu Ailurarctos qui vivait il y a environ six millions d'années près de la ville de Zhaotong dans le nord de la province du Yunnan en Chine.

Photo : Reuters / MAURICIO ANTON

Le panda géant est [...] un cas rare de grand carnivore [...] devenu un herbivore, a précisé Wang Xiaoming, conservateur de la paléontologie des vertébrés au Musée d'histoire naturelle du comté de Los Angeles.

« Le ''faux pouce'' de l'Ailurarctos montre pour la première fois la chronologie et les étapes probables de l'évolution de l'alimentation en bambou chez les pandas. »

— Une citation de  Wang Xiaoming, conservateur de la paléontologie des vertébrés au Musée d'histoire naturelle du comté de Los Angeles

Si l'existence du faux pouce était déjà connue des chercheurs depuis environ un siècle, la preuve fossile de cet os éclaire plusieurs questions restées longtemps sans réponse, notamment sur la manière et le moment où ce doigt supplémentaire, qui n'existe chez aucun autre ours, a évolué.

Il y a des millions d'années, les pandas ont troqué le régime omnivore et riche en protéines de leurs ancêtres pour le bambou, pauvre en nutriments, accessible toute l'année dans le sud de la Chine.

Ils mangent jusqu'à 15 heures par jour et un adulte peut consommer 45 kg de bambou quotidiennement. Bien que leur régime soit principalement végétarien, les pandas géants sont aussi connus pour chasser occasionnellement de petits animaux.

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