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Un virus connu possiblement à l’origine de la sclérose en plaques

Une représentation d'une partie du système nerveux humain.

La sclérose en plaques fait partie des maladies auto-immunes chroniques. Elle cible le système nerveux central et affecte plus de 90 000 personnes au Canada.

Photo : iStock

Agence France-Presse

La sclérose en plaques est très probablement provoquée par le virus d'Epstein-Barr, selon une nouvelle étude de chercheurs américains, qui ont pour la première fois identifié un responsable de cette maladie auto-immune.

Cette découverte soulève l'espoir de la mise au point possible d'un futur traitement, qui permettrait de guérir cette maladie affectant environ 2,8 millions de personnes dans le monde.

Environ 95 % de l'ensemble des adultes sont infectés par le virus d'Epstein-Barr (EBV), qui peut également provoquer d'autres maladies, comme la mononucléose.

L'étude, publiée cette semaine dans la prestigieuse revue Science, montre que ce virus est nécessaire au développement de la sclérose en plaques, même si toutes les personnes infectées ne développent pas cette maladie pour autant.

Difficile à prouver

L'hypothèse était étudiée depuis plusieurs années, mais difficile à prouver, notamment parce que ce virus est très commun et que les symptômes de la maladie ne commencent qu'environ 10 ans après l'infection.

Il s'agit de la première étude fournissant une preuve convaincante de causalité, a déclaré Alberto Ascherio, auteur principal et professeur d'épidémiologie à l'école de santé publique Harvard.

« C'est un pas important, car cela suggère que la plupart des cas de sclérose en plaques pourraient être empêchés en stoppant l'infection au virus d'Epstein-Barr. Viser ce virus pourrait conduire à la découverte d'un remède. »

— Une citation de  Alberto Ascherio, auteur principal de l'étude

Les chercheurs ont suivi durant 20 ans plus de 10 millions de jeunes adultes engagés dans l'armée américaine, dont 955 ont été diagnostiqués comme atteints de sclérose en plaques durant leur service.

Selon ces travaux, le risque de contracter la sclérose en plaques était multiplié par 32 après avoir été infecté par le virus d'Epstein-Barr, mais restait inchangé après l'infection par d'autres virus.

D'autres facteurs

Selon des chercheurs de l'Université de Stanford ayant publié un commentaire de l'étude dans la revue Science, d'autres facteurs, par exemple génétiques, pourraient jouer un rôle dans le fait de développer ou non la maladie.

La sclérose en plaques est une maladie auto-immune du système nerveux central (cerveau et moelle épinière). Elle provoque un dérèglement du système immunitaire, qui s'attaque à la myéline, la gaine servant à protéger les fibres nerveuses.

Essais cliniques en cours

Évoluant par poussées, la maladie est très variable d'un patient à l'autre, mais elle peut aboutir à des séquelles et elle est l'une des causes fréquentes de handicap chez les jeunes adultes.

L'entreprise américaine Moderna a annoncé la semaine dernière avoir démarré les essais cliniques sur des humains d'un vaccin contre le virus d'Epstein-Barr.

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