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Mea culpa de Boris Johnson, sur la sellette pour une fête en plein confinement

Boris Johnson.

Boris Johnson a effectué une déclaration avant la période des questions à la Chambre des communes, à Londres.

Photo : AP

Agence France-Presse

Acculé, le premier ministre britannique Boris Johnson a reconnu mercredi devant les députés sa présence à une fête à Downing Street en plein confinement, en 2020, et a présenté ses « excuses », sans convaincre l'opposition qui demande sa démission.

Sur la sellette après une série de scandales accablants, ce conservateur de 57 ans à la popularité longtemps inoxydable a vécu sa séance hebdomadaire de questions au Parlement la plus difficile depuis son arrivée triomphale au pouvoir en juillet 2019, en sauveur d'un Brexit dans l'impasse.

L'événement en cause, le 20 mai 2020, dans les jardins de sa résidence officielle, a eu lieu lors d'une période traumatisante pour les Britanniques. En pleine première vague de la COVID-19, seules deux personnes étaient autorisées à se retrouver à l'extérieur et nombre d'entre eux n'ont pas pu dire adieu à leurs proches mourants.

Dans une Chambre des communes électrique, Boris Johnson a soutenu avoir alors estimé que la soirée, où auraient été invitées une centaine de personnes avec comme consigne d'apporter à boire, était une réunion de travail. Il a admis y avoir passé 25 minutes dans le jardin, extension des bureaux alors constamment utilisée compte tenu des vertus du grand air contre le virus.

Dans une intervention aux termes soigneusement pesés, il a reconnu qu'il aurait dû conclure que si l'événement pouvait techniquement être considéré comme rentrant dans les règles, la perception de millions de Britanniques pouvait être tout autre. Je présente mes excuses du fond du cœur, a-t-il déclaré.

Des appels à la démission

Accusant le premier ministre de mentir, le chef de l'opposition travailliste Keir Starmer a jugé sa défense tellement ridicule qu'elle en est insultante pour ses compatriotes. La seule question est, selon le chef du Labour, de savoir si les Britanniques ou son parti le mettront dehors. Ou aura-t-il maintenant la décence de démissionner? a-t-il lancé.

Boris Johnson semble ne plus être à l'abri d'un vote de défiance au sein de son parti, dont certaines figures n'hésitent plus à exprimer ouvertement leur exaspération, à l'image du chef des conservateurs écossais, Douglas Ross, qui juge que sa position n'est désormais plus tenable.

Peu probable dans l'immédiat, cette option n'est cependant plus taboue chez les conservateurs, parmi lesquels les noms des ministres des Finances Rishi Sunak ou des Affaires étrangères Liz Truss circulent.

Les indépendantistes écossais du SNP et les libéraux démocrates ont également demandé son départ.

Boris Johnson a quant à lui renvoyé à l'enquête interne menée par la haute fonctionnaire Sue Gray, dont les conclusions s'annoncent désormais déterminantes sur son destin.

Scandales à répétition

Confronté à une série de révélations en fin d'année dernière sur des fêtes organisées dans les cercles du pouvoir au mépris des règles sanitaires pour lutter contre le coronavirus, en 2020, Boris Johnson a vu les accusations se resserrer.

La chaîne de télévision ITV a révélé lundi soir l'existence d'un courriel envoyé par le secrétaire en chef du premier ministre, Martin Reynolds, le 20 mai 2020. Apportez vos bouteilles, lançait l'invitation qui appelait à profiter du beau temps à l'occasion d'un pot avec distanciation sociale dans les jardins de la résidence du chef du gouvernement.

Une trentaine ou une quarantaine de personnes avaient répondu à l'invitation, selon la presse, dont Boris Johnson et sa fiancée Carrie qu'il a épousée peu après. Mais, assure Downing Street, il n'avait pas lu ce courriel laissant peu d'ambiguïté sur le caractère festif de l'événement.

Sur Twitter, l'association de proches de victimes de COVID Bereaved Families for Justice a jugé que Boris Johnson est incapable de dire la vérité et doit partir.

À Londres, Jada Robert, une étudiante, a dit à l'AFP trouver toute cette histoire pas très juste : À l'époque nous n'avions pas le droit de voir notre famille ou nos amis. Tout le monde suivait les règles, mais les personnes qui ont mis ces règles en place ne les respectaient pas vraiment.

Outre les fêtes, Boris Johnson s'est trouvé fragilisé par des soupçons de mensonges sur le financement de la luxueuse rénovation de son appartement de fonction, d'attribution de contrats entre amis pendant la pandémie, ou encore de favoritisme.

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