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La Corée du Sud lance sa première fusée spatiale, mais la mission échoue

Une fusée entame son décollage sur le pas de tir.

Capture d'écran d'une vidéo montrant le lancement de la fusée « Korean Satellite Launch Vehicle II ».

Photo : Reuters

Agence France-Presse

La Corée du Sud a lancé jeudi sa première fusée spatiale de conception nationale, mais a échoué à envoyer en orbite sa charge utile factice, un revers dans ses tentatives pour rejoindre le club des nations spatiales avancées.

Le lancement et le déploiement des trois phases de la fusée Korean Satellite Launch Vehicle II ont fonctionné, tout comme la séparation de la charge utile de 1,5 tonne a déclaré le président sud-coréen Moon Jae-in, après avoir assisté au lancement au centre de contrôle.

Mais la mise en orbite d'un satellite factice reste une mission inachevée, a-t-il annoncé.

Bien qu'il n'ait pas atteint parfaitement ses objectifs, nous avons réalisé de très belles prouesses avec notre premier lancement, a commenté le président Moon, ajoutant qu'une nouvelle tentative aurait lieu en mai.

« Les pays qui sont à la pointe de la technologie spatiale seront à la pointe de l'avenir, a-t-il encore dit. Et nous n'arrivons pas trop tard pour le faire. »

— Une citation de  Moon Jae-in, président sud-coréen

Des acclamations et des applaudissements avaient auparavant retenti dans le centre de contrôle alors que le vol se déroulait selon le plan et semblait être un succès. À l'Assemblée nationale, les législateurs avaient interrompu leurs travaux pour assister au lancement.

Il a fallu une dizaine d'années pour développer cette fusée, pour un coût de 2000 milliards de wons (2,2 milliards de dollars canadiens). Avec ses six moteurs à carburant liquide, elle pèse 200 tonnes et mesure 47,2 mètres de long.

La Corée du Sud est la 12e économie mondiale et un des pays les plus technologiquement avancés avec notamment son fleuron Samsung Electronics, le plus grand fabricant de téléphones intelligents et de puces au monde.

Un club qui ne compte que 6 pays

Mais elle est toujours restée à la traîne dans la conquête spatiale, où l'Union soviétique a ouvert la voie avec le lancement du premier satellite en 1957, suivie de près par les États-Unis.

En Asie, la Chine, le Japon et l'Inde ont développé des programmes spatiaux avancés, et la Corée du Nord est le dernier entrant dans le club des pays capables de lancer un satellite.

Une même technologie est utilisée pour les missiles balistiques et les fusées spatiales. Pyongyang a mis en orbite en 2012 un satellite de 300 kg, ce que les pays occidentaux ont condamné comme étant un test de missile déguisé.

Aujourd'hui, six pays seulement ont lancé avec succès une charge utile de plus d'une tonne sur leurs fusées.

Bilan mitigé

Mais le programme spatial sud-coréen affiche un bilan mitigé : ses deux premiers lancements, en 2009 et 2010, qui utilisaient la technologie russe, se sont soldés par des échecs. La deuxième fusée avait explosé après deux minutes de vol, Séoul et Moscou se rejetant mutuellement la faute.

Finalement, le pays a réussi un lancement en 2013, se reposant toujours sur des moteurs développés en Russie.

L'activité de lancement de satellites est de plus en plus une affaire d'entreprises privées, avec notamment SpaceX d'Elon Musk, qui compte parmi ses clients l'agence spatiale américaine NASA et l'armée sud-coréenne.

Mais un succès de Nuri aurait offert à la Corée du Sud un potentiel infini, estime un expert. Les fusées sont le seul moyen disponible pour l'humanité d'aller dans l'espace, explique Lee Sang-ryul, directeur de l'Institut coréen d'études aérospatiales, au journal local Chosun Biz.

« Disposer d'une telle technologie signifie que nous avons rempli les conditions de base pour rejoindre cette compétition d'exploration spatiale. »

— Une citation de  Lee Sang-ryul, directeur de l'Institut coréen d'études aérospatiales

Le lancement de jeudi était une étape dans le programme spatial ambitieux de la Corée du Sud, avec l'objectif annoncé en mars par le président Moon Jae-in de lancer un orbiteur lunaire l'an prochain.

Grâce aux réalisations des systèmes de fusées sud-coréens, le gouvernement poursuivra un programme actif d'exploration spatiale, avait déclaré le chef de l'État. Nous réaliserons le rêve de poser notre sonde sur la Lune d'ici 2030.

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